Segundo Turno
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Nota Bene: Ayuda si lees primero Pastores, ya que esto es una continuación de eso.

“¡NO!”

Mary-Ann abrió los ojos para ver la oscuridad de su dormitorio. Estaba sentada, jadeando sin aliento, con un brazo extendido, buscando algo. Alexander ya había salido por la puerta, dejando nada más que una depresión cálida y circular en la pierna derecha.

Se estremeció, retirando su mano. Las imágenes del sueño ya se habían desvanecido en una nada indistinta. Ese terror caliente que venía con él no.

Ella se pasó una mano por el pelo. Con la otra, alcanzó la lámpara de noche. El reloj decía 3:18 en números rojo neón.

click

La luz fue dura durante los primeros instantes. Ella parpadeó, agarrándose de nuevo a los cojinetes, sin dejarlos ir. Este era su dormitorio, y era seguro. El edificio de apartamentos era seguro. No había nada allá afuera en la oscuridad. Estaba viva, ilesa, y es poco probable que sufra daño. Nadie estaba en peligro.

Su corazón aún martilleaba su pecho, como un animal tratando de roer sus costillas. De nada sirve volver a dormir ahora. Necesitaba algo para calmarse. Un poco de té, un libro, tal vez algo de música de fondo.

Eso lo haría. Té primero.

El agua se estaba calentando cuando Johnny Cash comenzó a cantar desde el dormitorio.

You wired me awake and hit me with a hand that broke a nail…

Las llamadas telefónicas a esta hora implicaban dos cosas: alguien estaba borracho y necesitaba que lo fueran a buscar, o había problemas con el trabajo. Mary-Ann esperaba lo primero y tenia expectaciones del segundo.

Regresó a la habitación y levantó el móvil de la mesita de noche.

Salah

Esto no era algo bueno.

"¿Hola?" Ella temía lo que estaba en el otro extremo.

"Estaré allí en media hora para recogerte."

"¿Qué? Salah, ¿qué está pasando?"

"Te lo explicaré cuando llegue allí. Solo prepárate.”

La llamada terminó. Mary-Ann se quedó mirando el teléfono en la mano. Salah estaba preocupado, eso era obvio. Nunca estuvo preocupado, o al menos nunca demostró que estaba preocupado. Si estaba preocupado…

Mary-Ann tomó su mochila del suelo.


Como había dicho, el automóvil de Salah se detuvo en treinta minutos. Mary-Ann había estado esperando en el vestíbulo, se había cambiado a algo más práctico y había guardado algo de uso en su mochila: un cambio de ropa extra, un libro para el viaje, artículos de tocador, algunas barras de granola, una botella de suplementos energéticos.

Ella se deslizó en el asiento del pasajero, sosteniendo su mochila en su regazo. Las manos de Salah estaban apretadas en el volante. Todo su cuerpo estaba tenso. Nunca estuvo tenso. Tan pronto como la puerta se cerró, salió a la calle. Incluso conducía con más fuerza de lo habitual.

"Está bien, ¿qué está pasando? Me estas asutando, Salah.".

"Los Hijos del Rey Escarlata han regresado."

Una memoria se arrastró fuera de la base de datos, un nombre y una fecha y un solo párrafo que describe un culto y cómo la Fundación los destruyó. Todo lo demás era un gran espacio en blanco lleno de especulaciones, rumores y susurros provenientes de quienes lo habían visto y aún abrían la boca.

"Todos los agentes del distrito han sido llamados a la sala capitular", continuó Salah. “El comando del proyecto no se arriesga con esto. Ya se han enviado mensajes a la Fundación y a la Coalición para cualquier apoyo que puedan prestarnos."

"¿Cómo nos las arreglamos?"

“Algunos arreglos antiguos se extrajeron de la última vez, lo suficiente para que el comando espere obtener una alianza temporal. Tengo mis dudas de que los acuerdos serán respetados. La Coalición actuará por su propio interés, por supuesto, pero apenas son aliados. La Fundación, se pueden comprar lanzándoles algunos artefactos sin importancia."

Mary-Ann permaneció en silencio, tratando de reconstruir la situación. La Fundación y la Coalición rara vez se involucraron con la Iniciativa, principalmente porque estaban mucho más interesados ​​en mirarse el uno al otro desde el otro lado de la mesa de la cena metafórica y escabullirse de los insultos hablándolo. Cuando lo hacían, la interacción fue generalmente la misma: tienes algo que queremos, nos lo das, no, no vamos a transigir, sí, debes hacer lo que decimos porque tenemos más armas que tú. Esta situación sacó a Praga en el orden de poder establecido. Exactamente en qué lo convirtió, eso requeriría más reflexión, pero había tres horas y media en la carretera para eso.

Salah se agachó entre su asiento y la consola central, quitando una carpeta de papel manila. Se lo entregó a Mary-Ann.

“Todo aquí ha sido desclasificado para esta misión. Es un cifrado Babel-5. Destrúyelo cuando hayas terminado de leerlo."

"Lo tengo."

Las palabras quedaron en silencio mientras el coche continuaba por el solitario camino negro.


Robert Hensen había visto estallar una pelea sobre un hombre que, sin darse cuenta, traía un emparedado de jamón para el almuerzo. Había visto sangre extraída por errores de traducción. Había escuchado lo suficiente como para hablarle a la organización como un circuito de lucha profesional.

Esta conferencia web en particular no fue la cosa más frustrante que había experimentado, pero estaba muy, muy cerca de serlo. Tenía un Supervisor de la Fundación en un extremo, un Director de la Coalición en el otro, el Director DeMontfort en el tercero, y ninguno de ellos quería jugar bien con el otro. DeMontfort acababa de terminar de reprender al Supervisor por querer recuperar todo lo que los Hijos tenían en lugar de destruirlo, aunque no era nada parecido a su habitual tono de fuego y azufre. Parecía lo suficientemente cansado como para hablar como una persona civilizada por una vez.

“En esta etapa, es posible que el proceso se pueda detener sin perder el huésped. La destrucción total impediría el estudio de los fenómenos, lo que inevitablemente supondría una desventaja a la hora de enfrentarlos en el futuro." Este era el Supervisor, con su presunción.

“¿Oh?” La voz del Director levantó la ceja ausente del logo en la pantalla. "Dime, Supervisor. ¿Cuándo fue la última vez que la Fundación produjo resultados de sus estudios? Parece que no puedo recordar nada recientemente…bastante triste, cuando la NASA tiene un mejor historial que toda su organización."

"El proceso científico no proporciona resultados instantáneos, Director."

"Y en su caso, no parece proporcionar ningún resultado."

"¿Podemos volver a la situación actual?", Dijo DeMontfort. "No estamos llegando a ninguna parte con esta idiotez. Señor director, su hostilidad no ayuda en nada… "

“La Iniciativa está actualmente en posesión de numerosos artefactos anómalos sin los recursos ni la experiencia para contenerlos adecuadamente. Eres un elemento peligroso, y no estás en posición de hacer demandas.” El Supervisor no obtuvo nada de eso. "Y, puedo agregar, estos elementos son utilizados por los agentes en el campo."

"Han sido probados."

"¿Lo han sido? Director DeMontfort, no quiero ofender, pero su personal no es el más capacitado en el campo."

Hensen se pellizcó el puente de la nariz. Era hora de decir algo.

"¿Podemos callarnos y cortar la mierda?"

Eso los hizo detenerse.

"Podríamos hacer esto solos, tal como están." Hensen continuó. "La Iniciativa tiene ciento diez agentes en el distrito, un número suficiente para atacar el complejo si se presiona. Los números no son el problema aquí. De hecho, el problema aquí no tiene nada que ver con los Hijos y mucho que ver con el hecho de que nuestras organizaciones están tan ocupadas tratando de estrangularse mutuamente que apenas podemos ver lo que está pasando frente a nosotros."

"Ese es un punto de vista simplista que no…"

"El trece de Enero", Hensen cortó al Supervisor. “Recuperación inicial del individuo anómalo 091 por agentes de la Fundación. Cuarto de Marzo: incursión de la coalición en una instalación de contención de la Fundación, terminación sin éxito de AI-091. 6 de Marzo, incursión de la Iniciativa en las instalaciones de la Fundación, AI-091 recuperado. 10 de Marzo: incursión de la Coalición en las instalaciones de la Iniciativa, AI-091 se escapa. Primero de Junio: AI-091 actúa bajo el mando de una organización hostil, y es asesinado por agentes de la Fundación después de un daño colateral significativo y más de doscientas víctimas civiles."

Él dejó que eso se hundiera un poco.

"Seré honesto, estoy usando a los Hijos como una excusa para impulsar otra agenda, porque dudo que pronto tendré una excusa mejor. Propongo un pacto de no agresión entre nuestras organizaciones, con un protocolo para determinar la posesión de artículos, sobre la base de que es hora de que alguien aquí haga algo razonable. Una operación conjunta contra los Hijos del Rey Escarlata, utilizando a los magos asesinos de la Coalición, agentes mejorados de la Fundación y nuestro propio Proyecto Malleus y Cuerpo de Pastores que serviría para lanzar este pacto."

"¡No tienes autoridad!" La ira de DeMontfort había regresado.

"No, lo tengo. Permiso del Tribunal, de hecho. Le envié el archivo, DeMontfort."

El cura parecía que iba a convertirse en una remolacha.

"¿Y si no cumplimos con su solicitud?", Dijo el Director.

"Entonces disfrute de encontrar el culto por su cuenta, después de que hayan tenido tiempo de fortalecerse, y yo me aseguraré de que esta información sea retenida por usted. Pudimos haberlo repetirlo hace nueve años, todo porque querías seguir con tu feudo."

Silencio.

"Ahora bien, te enviare todas las copias de la propuesta…"


Salah sabía que necesitaba dormir. Mary-Ann se había hecho cargo de conducir hasta la casa capitular, y mientras él había reclinado el asiento y cerrado los ojos, no durmió. Él no podía, realmente.

Él estaba asustado. ¿Quién no lo estaría, después de leer esos documentos? No había sido parte de la misión original nueve años antes: todos esos agentes estaban muertos ahora. Pero él había oído historias, historias horribles. No eran nada en comparación con lo real. El temor se sentó en su estómago, denso y frío.

A diferencia de muchos de los grupos con los que luchó la Iniciativa, los Hijos del Rey Escarlata tenían un verdadero dios en su núcleo, y ese no era un título dado a todas las anomalías que atraían a los fieles. El Rey Escarlata era muy real, y mucho más temible, por lo que se había juntado lo que se sabia de su naturaleza y las creencias de los Hijos. El Rey se glorificaba en violencia y depravación, y llamaba al psicópata y al desviado, que luego intentaron convocarlo y atarlo al mundo, ya que el Rey no podía hacer sus propios avatares. Los rituales abarcaban desde la preparación adecuada de una persona para el consumo, a los métodos de violación, a la convocatoria de los sirvientes del Rey, y todos apuntaban hacia el propósito singular de reformar el mundo del hombre a su propia imagen.

El mayor problema, pensó Salah, era cuando se trataba de matar a un dios. Podrías quemar sus escrituras, acabar con sus adoradores, matar a sus avatares, pero eso sólo lo retrasaría. Eventualmente volvería, susurrando, y todo el ciclo comenzaría de nuevo. Podría esperar para siempre.

Salah trató de concentrarse en encontrar a Mary-Ann en medio del bullicio.

La sala capitular estaba llena de agentes y operativos. La mayoría eran de la Iniciativa, hombres y mujeres con los que Salah había trabajado durante años. Dispersos entre ellos, incluso ahora, había algunos representantes de la Fundación y la Coalición, tratando de evitarse lo más posible entre ellos. Los agentes de la Coalición eran veteranos canosos, con ojos cautelosos y caras endurecidas. Los agentes de la Fundación tenían un aspecto rígido de plástico, como si hubieran sido sacados de un molde. Los agentes de la Iniciativa casi parecían estar fuera de lugar: la mayoría parecía que acababan de entrar por las calles. Un grupo abigarrado si alguna vez hubo uno.

Gritos en la habitación de al lado. Una pelea había estallado. Se sorprendió de que hubiera tardado tanto. La multitud había formado el círculo tradicional, con combatientes en el centro. Por un lado estaba un agente de la coalición en camuflaje, con una cicatriz en un ojo. Sostenía una pizarra blanca portátil en una mano. En el otro lado había una mujer con cabello rubio hasta la cintura y túnicas cubiertas de escritura, apenas contenida por el rabino Arnheim y Perdicion-Del-Mal-y-Pisoteador-Del-Pecador Toton. Ella parecía haber estado tratando de confundir al agente de la coalición con un libro.

"¡No Escrito! ¡No Escrito!” Ella le gritó al agente, que parecía completamente confundido. "¡Asesino de Palabras! Déjame ir… "

Salah atravesó el círculo. Es hora de hacer aquello para lo que era bueno: hablar suavemente.

"Buenos días, Di. ¿Has leído algo bueno últimamente?"

"Un momento, Salah, solo tengo que impartir algo de justicia a este agente del Censor." Su tono de voz saltó de un aullido sangriento a la alegría burbujeante.

"¿Tal vez podría convencerte de lo contrario? Parece un hombre que archiva sus papeles. Esto fue un error, es cierto, pero creo que podríamos considerarlo iluminado por su maldad, ¿no es así? No puedo culpar al ignorante."

Di se relajó un poco, sus refrenadores soltaron sus brazos. Miró al agente de la Coalición.

"No lo vuelvas a hacer."

El agente, con una expresión de puro "qué demonios acaba de pasar", asintió y se marchó. El círculo se rompió. Di se acercó a Salah, con una gran sonrisa en su rostro. Estaba bastante seguro de que ella era bipolar.

"De hecho, he leído algo bueno recientemente, lo encontré en esta pequeña librería usada, cerca de la autopista interestatal y…"

Di siguió hablando, felizmente de no prestar atención a nadie más en la habitación. Salah asintió de vez en cuando hacia ella, dirigiendo su verdadera atención a Arnheim y Toton.

"Gracias, Salah. Dudo que hubiéramos podido contenerla por mucho más tiempo."

"Ah, no fue nada. Es bueno verte de nuevo, Aaron. ¿Cómo está la familia?"

"Oh, lo están haciendo bien. Acaba de terminar de agregar una adición a la casa, para que los niños tengan sus propias habitaciones ahora. Hubo mucha celebración con eso, déjame decirte.”

"¿Y tú, Soeantost?"

"Temblando de temor y admiracion por el Señor, como de costumbre."

Había un tinte de humor autoconsciente en la declaración. Toton fue bueno con eso. Tenías que serlo, cuando eras la mujer que tenía el hábito de soltar "El Aplastará a los Pecadores Bajo sus Sagrados Pies de Luz Quemadora" a todo pulmón.

"¿Alguno de ustedes ha visto a Mary-Ann por aquí?"

"No", dijo Toton. "No la he visto en absoluto, en realidad."

"La vi hace media hora, en el tercer piso. Parecía que estaba a punto de quedarse dormida allí mismo."

"Ah. Ella probablemente lo este. También debería encontrar un lugar para descansar."

"…y lo que es realmente interesante acerca de ese personaje es su relación con su padre, que es paralelo…"

"Mm. Estamos en tiempos oscuros otra vez, Salah."

"Vienen y se van, y sabemos más de lo que sabíamos entonces".

"Ellos también."

"Cierto. Si Dios quiere, podremos prevenir las cosas antes de que se intensifiquen."

"Así lo esperamos todos", dijo Toton.

"…y ese es el final del libro, y aunque hay algunos problemas en la escritura, es una manera maravillosa de pasar una tarde y lo recomiendo altamente."

Salah asintió.

"Suena bien, Di. Tendré que comprobarlo."

Poco tiempo después, Salah encontró a Mary-Ann dormida en un sofá en el salón del tercer piso. Él la dejó allí.


El tiempo pasó. Se hicieron planes, se tuvo una cierta cantidad de sueño inquieto, se repartió equipo, se dijeron oraciones. Una nube apagada cayó sobre la sala capitular a medida que se acercaba el tiempo de despliegue, el ajetreo y la preocupación de la mañana convirtiéndose en un temor tranquilo.

Ellos esperaron.

De repente, ya era la hora.


El grupo descendió en el recinto bajo la oscuridad, insospechado. Los piratas informáticos de la Coalición irrumpieron a través de las salas exteriores, permitiendo que los transportistas blindados viajaran directamente hacia las puertas. El viento gritó, la tierra se abrió con una cría deforme y la batalla empezo.


Mary-Ann se metió en un hueco, evitando que un chorro de ácido negro que salia del pasillo. Tan pronto como la salpicadura se detuvo, se inclinó y disparó dos tiros: uno fallo, uno en el hombro. Un agente de la Fundación en el nicho al otro lado de la sala derribó a la criatura.

Siguieron moviéndose, ignorando el cuerpo delgado con la piel de mármol. El complejo estaba lleno de ellos, más que los Hijos reales. Esos eran fáciles de tratar: no tenían armas, no se tomaban sobrevivientes. Mary-Ann no había visto cautivos todavía. Si hubiera habido, habría sido un acto de misericordia.

El lugar estaba muy mal. Apariciones entraban y salían de la visión, gritos y aullidos de dolor sonaban desde la distancia, pero nunca había nada allí.

Mary-Ann estaba trabajando automáticamente. Preguntas como la forma en que los Hijos lograron hacer un complejo tan grande y ornamentado sin que nadie se diera cuenta fueron borrados de su mente. La existencia de estas pequeñas criaturas escarbando por todas partes hizo que se sintiera como una escena de Aliens, excepto que el horror se vio afectado por el hecho de que tenía gafas de visión nocturna. Dados que los artesanos de la Iniciativa produjo la mayor parte del equipo de alta gama, esas gafas estaban cubiertas de iconografías y tenían una pantalla de mano en latín.

Según la radio, los otros equipos tenían lo mismo. Todo el evento fue una bendición disfrazada: los Hijos no tuvieron tiempo de prepararse para una fuerza de este tamaño. En comparación con lo que eran antes, en comparación con lo que habían sido las historias, fue casi una decepción.

Cosas borrosas que se juntaban. Las estatuas de varios actos de violencia y libertinaje, las pinturas, las criaturas, los pocos hombres y mujeres vestidos de rojo, generalmente se encontraban acurrucados en las esquinas, todo borroso. Los disparos, los gritos, las órdenes, todo borroso.

Finalmente, después de muchos tiros, el grupo de cinco llegó a un par de puertas grandes. Las puertas grandes significan cosas importantes en el otro lado, era una regla de vida. Los agentes se posicionaron, y dos abrieron las puertas. Crujieron cuando giraron hacia afuera.

Una enorme sala circular con un techo abovedado se extendía ante el grupo. La cúpula estaba cubierta por una pintura, como una especie de retorcida capilla Sixtina, cubierta por horribles bestias y grandes orgías de personas rodeadas por más escenas de depravación gráfica. Las columnas se alineaban en el perímetro de la habitación, grabadas con símbolos de algún lenguaje que era mejor desconocer. Cientos de velas estaban dispuestas de la misma manera, la cera goteaba en el suelo, las baldosas en el suelo estaban dispuestas, escribiendo filas y capas de símbolos en el suelo. Tapices de color rojo oscuro y pancartas colgaban del lugar.

En el centro de la habitación había una ballena azul, acostada sobre su espalda, manchada con espirales y remolinos de sangre. Un hombre solitario estaba parado frente a él. Era de mediana edad: pelo negro corto y nariz grande. Por un instante, Mary-Ann se pregunta qué lo impulsó a hacer esto, quién era él, cuál era su historia. ¿Sentiría lastima de los padres que habían perdido a un hijo, una esposa que perdió a su marido, los hijos que perdieron a un padre?

El hombre salió y medio grito antes de que una bala atravesara su cráneo y su cuerpo cayera al suelo. Los ecos se apagaron, y todo quedó en silencio en la habitación.

Mary-Ann no tenía idea de cómo los Niños habían conseguido una ballena azul en el interior. Decidió que era mejor no buscar una respuesta.

Todo lo que quedaba era matarlo.

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