Misión de Búsqueda de la Fábrica
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"Así que allí estaba yo, en una planta de energía que estaba a punto de explotar, rodeado por el enemigo".

Un pensamiento ocioso; es como Max habría comenzado la historia, si hubiera sobrevivido. Se le hubiera ocurrido una solución inteligente e improbable, o revelado que había tenido un plan de escape todo el tiempo. O su equipo habría entrado y lo habría salvado en el último minuto, para poder reparar la planta.

Pero él no había sobrevivido. La mayoría de su equipo había estado en otro lado. Yo había sido el único con él, y cuando llegó el momento, no fui lo suficientemente rápido. Nadie podría haber llegado para ayudar y retroceder en el tiempo, pero eso no lo hizo más fácil.

Nadie me culpa por eso. Eso lo hace casi peor. Podría ponerme a la defensiva, entonces.

El ruido de las bujias de un auto me sacan de mis pensamientos. Estoy más agitado estos días.

El vecindario en el que estoy ha visto días mejores. La industria lo construyó, y luego la industria se fue como un padre sin recursos sin siquiera la promesa de manutención infantil. Pero está en la alza. Es por eso que estoy aquí, de hecho.

Estoy viendo a hombres y mujeres ir a trabajar. Trabajar en la fábrica, que había estado cerrada durante años, y no debería estar abierta. Hubo muchas explicaciones posibles, algunas de ellas perfectamente ordinarias. Podría ser un frente para algún sindicato del crimen u otro, o más siniestro, podría ser un frente para la IC. Podría ser cualquier cantidad de cosas. Pero nuestra sospecha es que no es solo una fábrica, sino la Fábrica, con letra mayúscula y todo.

Había oído hablar de eso, por supuesto. Está en los informes de inteligencia. Pero, por primera vez, confío más en la historia. Se mueve, tomando fábricas abandonadas como un parásito. Se queda, recolectando trabajadores, enviando pedidos y causando problemas hasta que alguien va y lo detiene. No es tan difícil como parece. El problema es encontrarlo.

Iré pronto. No hay mucha más información que pueda obtener del exterior. No iré muy lejos. La Fábrica puede ser peligrosa, pero la hemos visto suficientes veces para saber qué tan lejos llega. Si estoy en lo cierto, entonces llamaré para hacer una copia de seguridad. Si estoy equivocado…Bueno, será vergonzoso, pero pronto me pondré en camino.

No tiene sentido ser sigiloso. Es hora de echar un vistazo.

Salgo del auto, arreglo mi ropa y, después de una cuadra, estoy allí. No hay seguridad que pueda ver, lo que lo hace más sospechoso. Sin guardias, sin controles de identidad. Ni siquiera hay cerraduras en la puerta.

Entro por la entrada como si perteneciera ahi, justo detrás de un hombre con gabardina. Los trabajadores que hacen su camino me ignoran. Ni siquiera una mirada de repuesto. Tal vez solo están ocupados. Quizás.

Hay una recepcionista sentada detrás de un escritorio. "Hola, señor", dice ella. Su voz es alegre, casi emocionada de verme. Me pone nervioso. "¿Como puedo ayudarle?"

"¿Por qué camino al baño?" Pregunto.

"Al final del pasillo, segunda puerta a la derecha", ella contesta.

Le agradezco y paso frente al escritorio, mirandola de reojo. Bingo. La recepcionista no tiene piernas. Ella simplemente crece fuera de la silla. Estoy en el lugar correcto.

Voy al baño por la formalidad de las cosas. Se ve bastante normal, excepto que está limpio. Demasiado limpio. Las personas nunca son tan buenas para limpiar después de usarlo ellas mismas.

Empiezo mi camino hacia la entrada cuando escucho a varias personas entrar al edificio. Los veo antes de que me miren bien. Están usando túnicas, y hay al menos veinte de ellos, si no más. Uno de ellos lleva un cetro hecho de relojes rotos. Le está preguntando a la recepcionista algo.

Mantengo una sonrisa en mi cara y me dirijo a la primera intersección que veo, y luego corro. Las cosas se vuelven mucho más complicadas.

Me meto en una oficina y saco mi teléfono. Sin servicio. Lo vuelvo a guardar en mi bolsillo y considero mi próximo movimiento. Podría intentar encontrar otra salida. Sin embargo, se supone que la Fábrica es un laberinto. Se supone que nunca debemos explorarlo solos. Por otro lado, los tickers están entre mí y la entrada principal. Podría intentar esperar a que pasen. Incluso podría salirme con la mia al pasar junto a ellos, siempre y cuando no parezca fuera de lugar.

Mi planificación se ve interrumpida por el sonido de un disparo. Maldigo y empiezo a moverme. Necesito estar lo más lejos posible del vestíbulo lo más rápido posible.

Salgo y empiezo a caminar con confianza por el pasillo. Detrás, escuché los sonidos de zapatos que se arrastran y gritos ahogados. Todavía están emocionados por su descubrimiento y llenos del armamento necesario. La fábrica responderá lentamente a ellos. Si tengo suerte, no responderá a mi.

Me voy del área de la oficina a un espacio más abierto. Veo a hombres y mujeres en las mesas, sin mente, juntando pequeñas piezas. Parecen alarmas de humo. Cuando paso junto a una mesa, veo como una mujer delicada y cuidadosamente colocando un diente en una. No me acerco más. Lo que sea que estén construyendo, no quiero verlo.

Me detengo para revisar mi teléfono nuevamente. Aún nada. Observo a algunos de los hombres más grandes que se levantan de su trabajo y se vuelven hacia el camino por el que vine. Todos llevan destornilladores, sosteniéndolos como cuchillos. Acelero un poco la velocidad y llego al otro extremo de la habitación antes de que empiecen a caminar lentamente hacia el otro lado.

La habitación en la que estoy es corta en salidas. Hay escaleras que conducen hacia abajo, y un ascensor, ninguno de los cuales parece que me pueda sacar del edificio. Comienzo a volver cuando escucho más disparos. Veo figuras vestidas con túnicas entrando al piso de ensamblaje. Están ignorando a la mayoría de los trabajadores, es probable que quieran conservar municiónes. No creo que sean tan cuidadosos conmigo.

Hay niebla que se eleva desde abajo mientras desciendo. Es como caminar hacia una jungla, pero en vez de flores y enredaderas, hay tuberías y conductos. Aún animales, sin embargo. Oigo el sonido de ratas y cosas más grandes que se mueven más adentro. Mejor, sin embargo, que los animales que he dejado atrás.

Corro adentro, esperando que el vapor me oculte, que los tickers no quieran seguirme. Me obligo a reducir la velocidad, aunque siento como si tuviera un blanco pintado en mi espalda. El sonido viaja en lugares como este.

"¡Se fue por aquí!" Escucho una voz gritar detrás de mí. "Yo lo vi."

Odio mi suerte, algunos días. La mayoría de los días, de hecho.

Corro por el pasillo. Mis pasos hacen eco, pero es demasiado tarde para el sigilo. Mi única esperanza es que haya algo de cobertura que pueda aprovechar.

Un disparo golpea una tubería, dejando escapar algo de vapor. Lo evito, continuando hacia adelante. Otro disparo, y otro. No pueden verme a través de la niebla artificial, pero suficientes disparos, y eventualmente uno de ellos tendrá suerte.

Finalmente, una curva en el pasillo. Me detengo lo suficiente como para arrojar algo de plomo en su camino. No hay motivo para que ellos se queden con toda la diversion y les doy algo en qué pensar antes de correr detrás de mí. O no. Es difícil predecir cuán fanáticos se sienten hoy.

Suenan más disparos, pero ya estoy llegando al camino lateral. Mientras nada se interponga en mi camino, debería ser capaz de superar al grupo principal de ellos. Sus líderes son lentos y llenos de metal.

Encuentro otra escalera y trepo. Si no me he dado la vuelta por completo, esto debería haberme llevado fuera del edificio. Sin embargo, me encuentro en un piso de línea de montaje. Mi escrito no había mencionado nada sobre espacios extraños. Pero igual, no estaba destinado a meterme a explorar, tampoco. Necesito saber como es esta perra, como solía decir Max.

Corro por el piso, tratando de evitar a los trabajadores. Casi estoy fuera cuando algo me agarra por la nuca.

Es un gran imbécil, del tamaño de Goliat. Su uniforme está rasgado donde su cuerpo no cabe, como un hombre vestido con ropa de colegial. Su cabeza se ha ido, reemplazada por una cámara de seguridad. Una insignia proclama que su nombre es Jim. Levanto mi arma y él la golpea fuera de mi mano, la cámara zumbando mientras se enfoca en mí. Le di una patada en el estómago, pero también podría estar pateando una pared. La otra mano se apodera de mi pierna. Parece que está decidiendo qué hacer conmigo.

Saco mi cuchillo y le corto su muñeca. No importa qué tan fuerte sea si no puede usar esos músculos. Por supuesto, ahora él tomó su decisión, y me golpea contra la pared. El aire sale de mis pulmones y veo estrellas. Está a punto de golpearme de nuevo cuando empieza a girar y se aparta.

Veo un par de tickers corriendo por la línea de montaje, empujando a los trabajadores anteriores, disparando contra mí y contra Jim. Aprovecho la distracción para soltar mi camisa y alejarme. Jim se aleja hacia la amenaza más grande mientras corro hacia la puerta.

Hay más oficinas, y me encuentro con una de ellas.

Interesante decoración aquí. Hay extraños implementos colgados en la pared, incluyendo lo que parece un estante. Un traje de negocios vacío se extiende sobre él. En el escritorio hay un Macintosh antiguo, pero el monitor no tiene pantalla. Solo un libro viejo y polvoriento apoyado en el caparazón vacío. Las páginas se agitan, aunque no hay viento.

Me quedo inmóvil cuando alguien entra a la habitación, luego me relajo mientras el hombre me sonríe sin comprender y saca una fregona y un balde detrás de él. Lentamente comienza a limpiar el piso, todo el tiempo con esa mirada vacía e inadvertida. Sin embargo, deja la puerta abierta, así que me muevo más hacia atrás, hacia el armario.

Ocioso, reviso mi teléfono otra vez, todavía no hay señal. Al levantar la vista, veo el machete caer en la base del cuello del conserje. Rápidamente y silenciosamente me meto en el armario mientras el ticker se mueve.

Él no me ve, todavía no. Pero sé que me está buscando, y es solo cuestión de tiempo antes de que revise el armario. Estoy desarmado, y no hay nada mas que un colgador de alambre aquí para defenderme. Mi mejor oportunidad es golpearlo tan pronto como él entre al alcance del armario, intentar y sacarle ese machete.

De repente, él hace un ruido ahogado y se agarra la garganta. Convulsiona por un minuto, y finalmente noto al hombre parado detrás de él. Alto, vestido con una gabardina y sombrero de fieltro. Me doy cuenta de que lo vi antes, cuando entré por primera vez en el edificio. Revisa el bolsillo del ticker, saca algunos papeles y luego recoge el machete. Él me mira directamente a través de las tablillas de la puerta del armario, y se lleva un dedo a los labios, luego se aleja.

Me pregunto por un momento si realmente fue Nadie. Siempre había supuesto que lo habían inventado. Lombardi casi me lo dijo una vez. Pero no tengo tiempo para acertijos. Había dos en mis talones, y más detrás de ellos. Con uno de ellos ya muerto aquí, no tengo la oportunidad de tomar al otro por sorpresa. Tiempo para otro plan.

Salgo de la oficina y al pasillo. Escucho el sonido de una pelea en el piso de la Fabrica. Parece que los otros tickers están luchando con los trabajadores de la Fábrica. No necesito ser parte de eso.

Una de las otras puertas de la oficina está abierta, así que echo un vistazo. Hay otro ticker. Él me ve justo cuando entro, y levanta una palanca. Estoy listo, sin embargo, y esquivo el primer ataque, me pongo a su alcance, y le aplico una llave en el brazo.

"Somos sus—" él comienza, pero golpeo su cabeza contra el escritorio, cayandolo.

Considero tratar de usarlo como rehén, pero él es un fanático. Si él puede morir matándome, lo hará. Además, aunque él no parece alterado, no siempre se puede decir. Con un poco de remordimiento, cambio de posición, moviendo mis manos. Empieza a forcejear cuando siente que mi agarre se afloja, pero luego lo tengo de nuevo, y con un crujido, se queda inerte. Tomo la palanca y vuelvo al pasillo.

"¡El hereje! ¡Él viene a quitarnos a nuestro Dios!" una voz grita. Es el hombre con el cetro. Se está abriendo paso entre los trabajadores de la linea de montaje como si fueran niños. Su bata está rota, y puedo ver dónde partes de su cuerpo han sido reemplazadas con metal y cerámica. Es hora de volver a correr, antes de que alguno de sus pistoleros tenga una oportunidad clara.

Al final del pasillo, me encuentro en una cafetería. Los trabajadores están comiendo, ignorando el sonido de la batalla cercana. Mientras observo, varios de ellos alcanzan sus vasos de agua y se limpian la cara con deliberación. Hay un olor extraño y químico.

Pienso en hormigas, y tengo una idea. Es arriesgado, y es probable que lo pague más tarde, pero me gustaría tener un más tarde para lamentarlo. Tomo una de las copas y la derramo sobre mí. Si mi corazonada se mantiene, me ayudará más tarde. Comienzo a moverme de nuevo. He llegado al otro lado cuando los tickers lo hacen. Ahora hay menos de ellos, hasta media docena. Yo sonrío. Al menos no soy el único que tiene un mal día.

La sonrisa dura tanto como un cerillo barato. Estoy en un callejón sin salida. Levanto la palanca, y espero, tratando de pensar en algunas últimas palabras ingeniosas.

"Mierda, mierda, mierda, mierda, mierda", digo yo. Lo admito, no es el mejor epitafio, pero vino del corazón.

El líder tiker entra por la puerta. Me abalanzo a el, y él agarra la palanca con una mano, arrancándola de mi mano. Él me toma por la muñeca y la retuerce. Grito cuando siento que mis huesos crujen. Él es más fuerte que Jim.

"Entonces, hereje, finalmente te atrapamos. No perteneces aquí. ¿Quiénes son tus amos?" Su cara está bordeada con una barba de lana de acero. El mecanismo ha roto su piel. Sus ojos son lo más humano de él, y son lo que más me aterroriza.

"Que te jodan", le escupo, y luego hice una mueca cuando él apretó su agarre.

"Lo descubriremos", me dice. "Puede que tengamos que reconstruir tu lengua a tiempo, pero tendremos tus secretos". Él me levanta al aire, y me da una pequeña sacudida. "Entonces habrá tiempo para la penitencia. Al final, mendigarás para unirte a nuestro número, para ser uno con el Dios".

"No estoy interesado", le digo. "Soy agnóstico de la máquina". Estoy tratando de ganar algo de tiempo, tal vez hacerlo enojar lo suficiente como para hacer algo estúpido, como matarme.

Él se ríe, un sonido como de doblar metal. "Aprenderás. Todos hemos aprendido. Pero deja de lado el dolor un momento, y dime esto: ¿qué son estos que se han apoderado del corazón de nuestro Dios? ¿De dónde han venido, y cómo podemos exterminarlos?"

"Espera, el corazón…¿Crees que este es el corazón de tu dios?" Pregunto. Eso no había estado en el informe.

"Sí", dice, su boca torcida en una mueca de triunfo. "Hace tiempo que lo perdimos, pero finalmente lo hemos encontrado. Este lugar es el Corazón, incluso cuando has robado Su Cerebro y Sus Músculos. Y descubrimos que ha sido invadido. ¿Cómo podemos deshacernos de estos invasores?"

Lo miro por un momento, y luego me eché a reír. Esta vez no me encuentra tan entretenido, y él clava los dedos.

"¡Dime lo que necesito saber!" El grita.

"Idiota. Pobre, ciego, idiota. ¿Crees que son invasores?" No me estoy riendo, pero aún no puedo evitar sonreír. Lo admito, hay veces que no soy un hombre inteligente. Por otra parte, escucho algo moviéndose detrás de la pared.

"¡Infestan el corazón! ¡Usan su gracia para sus obras perversas!" el me dice.

"No son invasores", le digo. "¿Crees que tienen la última palabra? Mira a tu alrededor. Están prácticamente saliendo de las paredes. Están siendo controlados. Cambiados. Son prácticamente como insectos, la forma en que actúan".

"¿Cual es tu punto?" él me pregunta.

"Entonces, digamos que tienes razón. Este lugar es solo una gran parte de tu dios. Entonces, ¿qué demonios crees que ellos son?"

"Yo…" Él me mira por un momento, y literalmente puedo escuchar los engranajes girando en su cabeza. Hay un clic de vez en cuando donde uno se salta.

"Estás matando a tus compañeros sirvientes. ¿Cómo crees que se sentirá tu dios al respecto?" Me río de nuevo, y su agarre se afloja. Entonces, de repente, se tensa.

"¡Blasfemia!" él grita. "¡Somos sus Servidores Mecanicos! ¡Hacemos el trabajo de su Mano! Reharemos esta Tierra. ¡Nadie más!" Él me arroja al otro lado de la habitación. Me las arreglé para rodar, pero aún duele como el infierno. Luego se abre una tolva de basura oculta cerca del teletipo principal, y un zarcillo hecho de rollos y alambres se envuelve alrededor de él. Sus camaradas inmediatamente trabajan para liberarlo, solo para ser agarrados ellos mismos. Salgo corriendo por la puerta, de vuelta a la cafetería.

Corro a través de una puerta diferente, y soy golpeado por el calor. Mi primer pensamiento es que es como un horno. Luego miro y veo que no estoy muy equivocado. Estoy en una pasarela sobre una gran cámara. Abajo se asientan varios hornos, llenos de metal fundido brillante. Figuras vagamente humanas de más de dos metros de altura asisten a ellas, revolviendo el metal con largas varillas.

Me tropiezo con la pasarela. El calor es opresivo. Necesito salir de aquí y regresar a un aire más fresco.

Estoy a mitad de camino cuando la puerta se abre de golpe. El ticker principal me ha seguido. Está solo ahora, y sus túnicas están completamente destrozadas. Su cuerpo está cubierto con numerosos cortes, que sangran una mezcla de sangre y aceite. Sus ojos están aún más enojados. "¡Te desgarraré! Destruiré a todos los que se oponen a nosotros y lo reconstruiremos en Su nombre". Él comienza a correr hacia mí. Al principio es lento, pero aumenta la velocidad, y puedo escuchar sus pesados pies golpeando contra el marco de metal de la pasarela.

Hay un gancho de metal en la cadena unido a un cinturón de algún tipo. Mis brazos se sienten pesados y mis pulmones se sienten como si estuvieran en llamas, pero no tengo muchas buenas opciones. Me agarro al anzuelo y me doy la vuelta lo más lejos que puedo. Funciona, hasta cierto punto. Estoy fuera de la pasarela cuando llega el ticker, pero lo que sube debe bajar. Me giro hacia atrás, y preparo mis piernas para el impacto. Golpeo al ticker, y ambos volamos sobre el ferrocarril. Me las arreglé para agarrar la barandilla. Observo mientras cae al metal fundido.

Se escucha un chapoteo cuando aterriza, y luego sube a la superficie de nuevo. El cuerpo humano, incluso uno tan cargado con metal como el suyo, es aún más ligero que el acero fundido. Él se revuelve, y puedo escuchar su gritos mecánicos. Las llamas lamen su carne, y pronto se reduce a poco más que un esqueleto de metal, y aún no deja de gritar, hasta que uno de los trabajadores del acero toma su varilla y lo empuja bajo la superficie. El ruido se detiene.

Mi agarre se está debilitando, y sé que no puedo aguantar. Siento que mi mano se desliza desde el borde caliente de la pasarela, y cierro los ojos mientras me preparo para morir. Entonces siento un impacto, y algo me tiene a mí. Abro los ojos para ver la cara de uno de los trabajadores del acero. Él soltó su varilla, y simplemente me está sosteniendo. Luego se aleja del horno, me lleva a una puerta y me deja al otro lado.

El linóleo debajo de mí es genial, y el aire acondicionado me ataca. Tomo varias respiraciones profundas, y gracias a Dios por los hormigueros y las feromonas. Eventualmente, me levanto y busco la salida.

Han pasado dos horas desde que el equipo de rescate me encontró. Cuando no me reporté, enviaron un equipo para que me revisara. Aparentemente hubo otra ola de tickers tratando de entrar, pero trataron con ellos. Ahora estoy en cuarentena en la parte trasera de un camión. Ya revisaron para asegurarse de que los tickers no me hicieran nada. Me hicieron preguntas para asegurarse de que seguía siendo yo (no, no siento que pertenezco allí, sí, trabajo para la Fundación, no, nunca pensé que sería "perfecto" ser un reloj) . Ahora solo es observación para estar seguro.

No me importa. Me da tiempo para pensar. No sobre la Fábrica, o la Iglesia, sino sobre el extraño con el sombrero. Independientemente de si era o no era Nadie, había una sensación persistente de que lo había visto antes en alguna parte. Era todo un puzzle.

Mientras medito sobre el acertijo, observo a través de la ventana mientras completan los procedimientos de contención. Es anticlimático después de toda la emoción. Sin tiroteos, sin explosivos. Simplemente entregando una carta a todas y cada una de las personas que van a pasar la noche.

Aviso de Términacion

Es nuestro desagradable deber informarle que sus servicios ya no son necesarios en esta instalación. Debido a los recortes presupuestarios, esta ubicación se está cerrando. Por favor, adjunte su cheque de pago final. Si necesita una carta de recomendación, comuníquese con nuestra empresa matriz, Sedgeville Capital Products. Les deseamos mucha suerte en sus esfuerzos futuros.

Se colocará un letrero de fuera de la empresa en la puerta, y dentro de una semana, esta será otra fábrica abandonada nuevamente, y los trabajadores solo tendrán los recuerdos más vagos de trabajar aquí.

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