Propuesta de djkaktus III
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ANTES

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Arians se paró en la puerta, lentamente sacando un cigarrillo. Aaron estaba sentado en una mesa a unos metros de distancia, hojeando un informe que habían recibido el día anterior. Fuera de la ventana de su improvisado centro de mando en Guadalajara, un desfile bailaba por la calle, avanzando hacia el centro de la ciudad a paso lento. La ventana se dejó abierta por el calor, pero la débil brisa no era de mucha ayuda.

Arians inhaló, y luego exhaló, dejando que el humo cayese por sus fosas nasales. Entró y cerró la puerta tras él. "No sé qué esperabas. ¿No confirma esto todo lo demás que hemos oído hasta ahora?"

Aaron agitó la cabeza. "Sí, sí, lo hizo, pero no lo entiendo. Movilizaron un ejército a La Paz, ¿cómo es posible?" Volcó el informe, buscando páginas sueltas. "Lo que hicimos en San Marcos debería haberlos arruinado, Vince. ¿Quién quedó después?"

"Mucha gente quedó, ¿qué quieres decir?"

Aaron le echó un vistazo. "Quiero decir, ¿quién se quedó en posiciones de mando? ¿Quién sabía cómo…? ¿Alguno de ellos sabía cómo entrar en el Sitio-01?" Tiró el informe en el sofá detrás de él. "No dejamos la puerta abierta, ¿verdad? ¿Quién quedó?"

Arians se encogió de hombros. "Adam Bright, tal vez. Lo último que supimos es que estaba operando desde ese Sitio en Michigan, pero pudo haber sido él. Sin embargo, no sabría cómo entrar en el Sitio seguro". Se detuvo, considerando. ¿"Skitter Marshall"? ¿Adónde fue asignado su equipo?"

Aaron se frotó los ojos. "No, no, no fue Marshall. También desertó, pero no con nosotros".

Se quedaron sentados en silencio durante un momento más, solo el sonido del desfile moviéndose a la distancia rompía el silencio entre ellos. Luego, sin previo aviso, se abrió la puerta de la habitación. Arians inmediatamente sacó su arma. Aaron no se movió, pero miró incrédulo a la figura dentro del marco de la puerta.

"¿Sophia?", preguntó incrédulo.

Sophia Light entró por la puerta, lentamente quitándose una capucha de la cara. Su pelo era más corto que cuando se habían visto por última vez, pero sus ojos eran del mismo verde inconfundible. Aaron sintió algo atrapado en su pecho, algo que no había sentido en años. Anhelo.

"No", gruñó Arians, "un espía de La Fundación".

Sophia rodó sus ojos. "Baja el arma, idiota. No estoy aquí para matarte." Se arremangaba sus largos guantes, revelando agujeros en ambas muñecas que hacía tiempo que tenían cicatrices, pero que no estaban cerradas. No tenía armas escondidas. "Mira, nada, ¿satisfecho?"

"¿Qué estás haciendo aquí?" preguntó Aaron.

Se quitó el abrigo y lo puso en la cama individual de la habitación. "Enviaste un mensaje a Edward Bishop", dijo ella, mirando a Aaron. “O5-13. Con la misma prosa melodramática de siempre, sabía que eras tú. Lo agregó al archivo que tenemos para los…", se detuvo, "Los Niños". Verás, Edward aún cree la mentira que le hemos estado contando a todo el mundo".

"¿De qué mentira hablas?" preguntó Arians

"Que él, o cualquiera de nosotros, todavía tiene el control." Se sentó frente a ellos y encendió su propio cigarrillo. Aaron podía sentir cómo su corazón chocaba contra su pecho. "Su deserción realmente nos afectó mucho, muchachos. Dispersos, sin líder, todos nuestros mejores y más brillantes muertos o escondidos. Hicimos una mezcolanza de doctores y los llamamos "Supervisores", pero ninguno de ellos dirige el espectáculo". Se detuvo. "Ni siquiera yo."

Aaron frunció el ceño. "¿Entonces quién?"

"No lo sabemos", continuó. "Durante años, los Supervisores han estado dirigiendo los Sitios individuales por sí mismos, pero las órdenes siguen llegando desde el Sitio-01. Hay alguien ahí dentro. Durante mucho tiempo pensamos que eras tú", miró a Aaron, y su mirada se suavizó un poco, "pero después de un tiempo nos dimos cuenta de que tenía que ser alguien más, u otra cosa".

Se recostó y cerró los ojos. "Sabía que habías vuelto. Te estaba siguiendo. Viste exactamente lo que yo vi cuando volví -una ausencia en forma de hombre donde Frederick-", al oírla decir su nombre, hizo que Aaron se estremeciera "- solía estar. Se hizo humo, y luego nada". Saca un cigarrillo. "Así que si tú no estás ahí, y él no está ahí, entonces, ¿quién manda?"

Arians finalmente bajó el arma. "¿Por qué estás aquí?"

Ella lo miró con ira. "Porque el otro día encontramos algo que no debería haber sido posible. El Sitio-19, la instalación que construimos cuando desechamos los planos del Sitio de Alaska, tenía una puerta que no habíamos visto antes. Había toda una nueva ala detrás, algo que no podría haberse construido sin que nosotros lo supiéramos". Tragó saliva con fuerza. "En esa ala hay una habitación con una estatua dentro. Nosotros no la pusimos ahí. No tenemos registros de que la hayamos puesto allí. Revisamos el archivo, y sólo dice que fue "movida allí". Antes no había un archivo. La fecha de ese archivo cambia cada año - y esa estatua es una de las cosas más horribles que he visto".

Se puso de pie. "Estoy aquí porque algo está sucediendo en el Sitio-01 que está cambiando a La Fundación. Cada día se construyen nuevas instalaciones, se reclutan más y más doctores e investigadores de los que no sabemos nada. ¿Vieron lo que pasó en La Paz?" Ambos asintieron con la cabeza. "Esas órdenes no vinieron de ninguno de los Supervisores. Vinieron del Sitio-01. Alguien ahí dentro está haciendo llamadas y La Fundación está siguiendo órdenes".

Se detuvo. "No estoy de acuerdo con lo que hicieron, y creo que La Fundación tiene más que ofrecer de lo que creen, pero hay que detener lo que está sucediendo aquí. Necesitamos saber qué está pasando ahí dentro, antes de que sea demasiado tarde".

"Entonces, ¿por qué no te vas?" gruñó Arians.

Ella lo miró durante un segundo, y luego dirigió la vista al suelo. "No quiero irme sola".

Aaron y Arians intercambiaron miradas. "Si encontramos algo allí," dijo Aaron, lentamente, "vamos a matarlo. ¿Entiendes? No se puede permitir que La Fundación continúe así. Sophia - el daño que está haciendo es más de lo que podemos permitir. Hemos estado mirando los números de nuevo, los que uh-", se rió nervioso,"-los que tomamos prestados del Dr. Bright, y sus cifras coinciden con las nuestras. La Fundación está desestabilizando nuestra realidad, Sophia. Williams tenía razón sobre los hilos, pero están siendo dañados. Tenemos que hacer algo para detener esto". Se encontró con su mirada cuando ella le miró de nuevo. "Sé que somos científicos, pero esto… esto es una caja que nunca debimos abrir".

Ella abrió la boca para hablar, pero se detuvo y suspiró. Asintió. "Bien. Llévame allí y podrás hacer lo que sientas que tienes que hacer".

Arians asintió. "Iré al cuartel general de radio. Necesitaremos algún tipo de distracción para que no nos molesten mientras tomamos el Sitio-01".

Apagó su cigarrillo en la pared y salió de la habitación, cerrando la puerta detrás de él. Sophia lo vio marcharse, y una vez que se había ido, volvió los ojos a sus manos. Aaron no se movió.

"No estaba seguro de si volvería a verte", dijo en voz baja.

Sonrió una incierta media sonrisa, con sus ojos traicionándola. "Bueno, sí. Yo tampoco estaba segura". Ella lo miró, y Aaron pudo ver esa gran tristeza contenida detrás de sus ojos. "Es difícil. Esa noche perdí todo: mis amigos, mi mentor, el trabajo de mi vida. Y a ti". Se mordió el labio hasta que quedó blanco. "No sabía a dónde ir. Me dejaste y estaba sola allí para recoger los pedazos de lo que quedó y-"

Su voz tembló. "No quiero saber por qué mataste a Frederick. A mí no me importa. Tal vez sabías algo que no le dijiste a nadie, pero no sé por qué no me lo dijiste a mí".

La cara de Aaron se puso pálida. "Quería decírtelo. Me estaba preparando para lo que estábamos planeando, y le dije a Vince que se lo hiciera saber a todo el mundo". Se inclinó hacia delante. "¿No te lo dijo?"

Ella puso una mueca de dolor. "No. No lo hizo. Pero tú tampoco lo hiciste. Tenías todas las oportunidades para llegar a mí, conocías todos los canales, pero no hiciste nada. Han pasado treinta años, Aaron. Treinta años y no oigo nada de ti, ni siquiera una palabra indicándome que sigues vivo". Una lágrima se formó en el rabillo de su ojo, y con la parte posterior de un guante se la limpió. "Cuando los vi a ti y a Vince en San Marcos, pensé que estaba viendo fantasmas".

"Lo siento", dijo Aaron en voz baja. "Pensé que habías rechazado la oferta que…"

"Rechacé la oferta", dijo ella, su voz congelándose en algo venenoso. "Dediqué mi vida a La Fundación y a ese proyecto y todos ustedes estaban dispuestos a tirarlo por la borda. Todo por lo que habíamos trabajado. Todos nuestros esfuerzos".

Aaron se desplomó en su asiento. "Williams estaba…"

"Sé lo que él fue", escupió sus palabras, "pero podría haber sido tratado. Cuando lo mataste y te fuiste a pasear por todo el país disparando convoyes y robando en los almacenes, amenazaste todo el trabajo que habíamos hecho. ¿Recuerdas por qué lo hicimos? ¿Acaso te importa? Nuestro mundo está enfermo, y si no podemos encontrar la fuente, entonces vamos a seguir viendo…"

"El mundo estaba enfermo por culpa de Williams", dijo Aaron, "él era la fuente, él era…"

"Pero aquí estamos, a treinta años de la vida de Frederick Williams, ¿y sabes lo que está pasando ahí fuera?" Se detuvo para encender otro cigarrillo. "Más eventos inexplicables cada día. Más artefactos y monstruos que sacamos de la tierra cada día. ¿Por qué, si el Administrador era la fuente, seguimos viendo anomalías, Aaron?"

Aaron no respondió. Ella suspiró y se sentó más atrás en la cama, jalando sus piernas hasta el pecho. "Podría haberte creído entonces", dijo en voz baja. "Puede que haya escuchado, pero no he visto nada en las últimas décadas que me lleve a creer que un hombre fue el advenimiento de cada evento paranormal en ese tiempo. Hay algo más profundo ahí fuera, y no va a ser detenido por matar a un hombre. Y el único grupo con los recursos para hacerlo posible ahora es La Fundación".

Aaron no respondió. Se sentó, con la mirada cabizbaja, mientras Sofía terminaba su cigarrillo.

"No los voy a detener de lo que sea que crean deben hacer", dijo ella, con su voz vacía. "Pero antes de seguir haciendo lo que sea, necesitas saber qué es lo que realmente quieres".

Miró a la puerta. "Y si es lo que él quiere también".


AHORA

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Condujeron durante la noche, con Olivia y Calvin turnándose el volante mientras Adam dormía en el asiento trasero. No dijeron una palabra hasta que llegaron a su destino - una pequeña posada en un pequeño pueblo al borde de la selva, a pocos kilómetros de la carretera principal. Se bajaron y se estacionaron en una gasolinera y Calvin entró en la posada para encontrarse con su contacto. Era de mañana, el sol no había salido del todo, y estaban exhaustos.

El agente que habían conocido en la ciudad en llamas les había dado no sólo un mapa, sino que también una llave y una tarjeta de identificación con un número de habitación. Calvin entró y subió las escaleras hasta el segundo piso y encontró la puerta que coincidía con la tarjeta. En silencio, para no molestar a nadie más que pudiera estar escuchándolo, abrió la puerta y se metió dentro.

Una delgada corriente de luz de una farola exterior se había abierto paso entre las delgadas persianas de la ventana, pero por lo demás la habitación estaba a oscuras. Calvin cerró la puerta detrás de él y dio unos pasos tímidos hacia la habitación. Se detuvo a mitad de camino cuando escuchó el característico chasquido de un arma de fuego preparada.

"¿La Luna Negra Aúlla?", dijo la voz detrás de la pistola.

"Es lo único que aúlla", contestó Calvin.

Una pequeña luz de escritorio se encajó junto a una cuna contra la pared. Sentado en la silla estaba Kowalski, pistola en mano, con una delgada gota de sudor que se le había formado muy recientemente en la frente. Suspiró cuando se dio cuenta de que era Calvin.

"Gracias a Dios", dijo, limpiándose la frente. "No sé si podría dispararle a alguien si tuviera que hacerlo. A objetivos, claro, ¿pero a una persona?" Puso una mueca de dolor. "Me alegro de verte, Calvin."

Calvin hizo una doble toma. "¿Kowalski? ¿Qué estás haciendo aquí? ¿No había nadie más que pudieras enviar?"

El corpulento hombre frunció el ceño. "¿Sabes? Yo también fui agente una vez. Puede que ya hayan pasado unos años, pero aún puedo hacer el trabajo". Se tiró de la camisa ligeramente e incómodo, consciente de que ambos sabían que eso era mentira. "Pero no, estoy aquí porque hay algo que necesitas saber. Nuestras fuentes han indicado que las tropas americanas están aterrizando en una playa cerca de donde acabas de llegar. Ostensiblemente están aquí para sofocar la rebelión, pero los números no parecen coincidir con sus intenciones".

Algo hizo clic en el cerebro de Calvin. "Los jets. Anoche vimos bombarderos".

Kowalski asintió. "Vienen bajo órdenes de Gerald R. Ford, que está anclado a una milla de la costa. Algo más que deberías saber", continuó, "es que hay otro barco en ese grupo que no coincide con ningún otro barco de la Armada de los Estados Unidos en los registros. Ondula una bandera estadounidense, pero nuestras fuentes creen que se trata de un destructor de La Fundación - tal vez el Scranton o el Wormwood. De cualquier manera, eso probablemente sólo significa una cosa".

Calvin asintió. "El Sexto Supervisor".

Kowalski también asintió. "Van a tratar de sacarte del camino haciéndote humo, Calvin. Podemos sacarte de aquí si quieres, pero…", volvió a hacer una mueca.

Calvin sabía por qué. El Americano era quizás el más conocido de los Supervisores, pero posiblemente al más difícil de acercarse. Su participación en el ejército de los EE.UU. sin duda lo había hecho explotar en tamaño y había alcanzado logros tecnológicos a lo largo del tiempo, a cambio de los cuales los militares actuaban como una cortina de acero a su alrededor. Lejos de los Estados Unidos era, al menos, más vulnerable, incluso si había traído un ejército con él. Esta era su única oportunidad.

"Lo que has hecho hasta ahora ha sido increíble, Calvin", dijo Kowalski, recostado en su silla. "Nunca hubiera pensado- Nunca hubiéramos pensado que alguien sería capaz se acercarse tanto a la meta, pero esto es distinto. No hay nada inteligente que puedas hacer aquí. El martillo viene en camino, y tú eres el clavo".

Calvin frunció el ceño. "Aprecio mucho tu confianza".

"Hablo en serio", dijo Kowalski, y de repente Calvin notó algo diferente en él - una cualidad que no había estado antes. Algo severo y autoritario. "Has hecho un trabajo increíble, pero tienes que mantenerte haciendo un trabajo increíble. Podríamos intentarlo más tarde, después de que hayas terminado con los otros. Tal vez eso ayude. Pero ahora mismo, son tres personas en un jeep en el sudeste de Asia, y tienen una división militar estadounidense a unas horas de distancia". Él suspiró. "No nos sirves de nada muerto".

Calvin dudó por un momento, considerando lo que Kowalski acababa de decir. Antes de que pudiera decidirse, el otro hombre continuó.

"Hay una cosa más, Calvin. Tenemos agentes que tienen evidencia de que un contenedor seguro ha sido movido fuera del Sitio-19 y en ese barco. Lo que sea que haya ahí dentro, sin duda planean convertirlo en un arma".

"Si fueras yo, ¿qué harías?" Calvin dijo.

Kowalski se rió. "Afortunadamente para los dos, no soy tú, porque no estaría aquí ahora mismo." Se detuvo. "Así es como yo veo las cosas. No tienes ninguna oportunidad en un cara a cara. Te superan en número 3.000 a 1, y eso es por dar cifras generosas. Honestamente, tampoco sé si tienes la oportunidad de ser sigiloso. Este ejército ha pasado las últimas cuatro décadas sacando a la gente de los agujeros en el Medio Oriente, no hay ninguna posibilidad de que no te encuentren".

Se detuvo de nuevo. "Sabes, conocí a O5-6 una vez, antes de unirme a Delta, en una función del gobierno. No sé si sabía quién era yo, pero si lo sabía no lo dijo. No sé si habrá una persona más arrogante y presumida en el mundo entero. Por como lo dice, él fue el hombre que sin ayuda construyó el ejército más poderoso del mundo". Se rió. "Tal vez lo hizo, no lo sé. No creo que ganes aquí siendo inteligente, Calvin. Creo que ganas obligándolo a hacer algo estúpido".

Calvin asintió. "Tal vez. De cualquier forma, no veo la manera de que podamos irnos. No vamos a tener la oportunidad otra vez, y todo lo que haremos después de esto se volverá mucho más difícil si no lo eliminamos".

Kowalski se levantó. "Estoy de acuerdo. No envidio la posición en la que estás, pero no conozco a nadie más calificado que tú para estar en ella".

Los dos caminaron hacia la puerta, con Calvin abriéndola lentamente. Después de ver a Kowalski, se encogió de hombros tímidamente. "No quiero despertar a nadie".

Kowalksi se rió. "Oh, no, no lo harás. Toda la ciudad está vacía. Se enteraron de lo que venía y abandonaron sus casas anoche".

Cuando salieron de la posada, el sol apenas comenzaba a salir por encima de la copa de los árboles, y una fina niebla colgaba en el aire. Adam estaba despierto, sentado en el asiento trasero del jeep y pasando su mano sobre el bote de metal en el que estaba la lanza. Cuando Olivia se acercó al auto y los vio, hizo una doble toma abrupta.

"¿Delta?", dijo ella. "¿Qué estás haciendo aquí?"

"Traer malas noticias, me temo." Kowalski miró a Calvin, con los ojos malhumorados. "Ten cuidado, Calvin. Estás muy cerca ahora".

Sin decir una palabra más, Kowalski se dio la vuelta y comenzó a caminar por el camino de tierra. Continuó hasta que se perdió de vista. Olivia se volvió hacia Calvin. "¿Qué quiso decir?"

Calvin puso una mueca de dolor. "El Sexto Supervisor es a veces llamado El Americano. Es un viejo general de la Unión, uno de esos fantasmas de hace mucho tiempo que se niega a morir. También es muy fácil de encontrar, tiene una oficina en el Pentágono".

"¿Cuáles son las malas noticias?"

"La mala noticia es que está cerca, no lejos de aquí."

Olivia se encogió de hombros. "Eso no suena mal. No tenemos que ir muy lejos".

Calvin hizo un gesto de incertidumbre. "No exactamente. Kowalski dice que trajo un ejército estadounidense con él. Aterrizaron en la playa de la ciudad y lo más probable es que se movilicen al interior a buscarnos".

Adam estaba escuchando ahora. "¿Cuántos hay en un ejército?"

Calvin lo consideró. "Unos diez mil hombres en una división. También tendrán apoyo naval y aéreo. Los aviones que vimos anoche eran probablemente aviones estadounidenses". Se agachó, mirando una roca junto a su zapato. "Soy todo oídos si alguno de ustedes tiene alguna idea".

"¿Qué dijo Delta?" preguntó Adam.

Calvin resopló. "Que es un gilipollas. Sorprendente, lo sé, para un tipo que no va a ninguna parte sin una fuerza invasora detrás de él". Él suspiró. "De cualquier manera, tenemos que poner algo de espacio entre nosotros y ellos. De la forma en que yo lo veo, si nos dirigimos más al norte, podríamos encontrar un lugar para pasar la noche y ver qué hacen después".

Estuvieron de acuerdo, y juntos los tres cargaron en el jeep y siguieron el sinuoso camino de tierra hacia las colinas del norte. Durante un tiempo todavía podían ver humo elevarse a lo lejos sobre los árboles, pero a medida que las nubes se reunían sobre ellos y las lluvias empezaban a caer, el mundo detrás de ellos se desvanecía en la misma sombra de gris moteado. El camino se transformó rápidamente de algo que se podía atravesar a un pantano fangoso e imposible de transitar. Condujeron durante horas, parando sólo una vez para repostar desde un tanque casi vacío en una tienda abandonada al borde de la carretera. El día se convirtió en noche, y eventualmente el camino se convirtió en grava que subía a las montañas.

Llegaron a un pequeño afloramiento desde el que podían ver durante varios kilómetros por encima de los árboles, y estrellaron el jeep contra una pequeña arboleda. Suficientemente satisfechos de que no era visible desde el camino de abajo, se retiraron bajo un saliente rocoso para mantenerse alejados de la lluvia. Calvin hizo la primera guardia, y los tres cambiaron de turno durante la noche.

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El amanecer se rompió en el reloj de Olivia y los tres rompieron colectivamente su exiguo campamento. La lluvia había amainado, pero sólo un poco, y los cielos seguían nublados y grises. Mientras Calvin terminaba de empacar, Adam se paró en el borde del acantilado, mirando silenciosamente el cielo.

"¿Algo ahí arriba te molesta?" Preguntó Olivia, pasando junto a él con una sábana enrollada bajo el brazo.

Adam agitó la cabeza. "Odio los días nublados. Son una mierda." Miró un poco más a las nubes, y luego se escabulló a su computadora en la parte de atrás del jeep. Olivia le echó un vistazo a Calvin, y Calvin rodó los ojos.

A lo lejos oyeron un crujido, y luego otro. Comenzó a retumbar en algún lugar de la jungla, y desde su percha pudieron ver como los árboles se derrumbaban y el humo de motores comenzaba a empujar a través de los árboles. Calvin maldijo, y luego miró al cielo. Sumergiéndose bajo las nubes se veía una cosa voladora, blanca y metálica, que desapareció en el nubarrón tan rápidamente como había aparecido. Un drone teledirigido

"Muy bien, genial, muy bonito, hora de irse", dijo, saltando al jeep. "Parece que la fiesta nos encontró".

Saltaron del afloramiento y volvieron al camino empapado y descuidado hacia el norte. Mientras se alejaban, una gigantesca forma metálica atravesó los árboles a media milla de distancia y les disparó con un largo cañón. Calvin tiró el volante hacia la derecha y hacia la maleza mientras el proyectil pasaba ardiendo, arrojando barro y escombros explotando el camino. Calvin enderezó las ruedas y tomó otro camino hacia el oeste, y continuaron.

Sobre el sonido de la jungla y su propio motor, el ruido de la máquina de guerra detrás de ellos se hizo cada vez más fuerte. En la parte superior podían escuchar helicópteros y jets, y en la distancia cercana el sonido de más tanques y equipo pesado arrasando el bosque mientras perseguían al grupo. Eventualmente, los árboles se ralearon y su jeep se rompió en una pradera abierta.

"Puta madre", dijo Calvin, haciendo sonar los huesos en su cuello para ver el cielo detrás de ellos, "estamos expuestos".

El sonido de hojas llegó rápido y fuerte, y de repente seis helicópteros estaban sobre ellos. Calvin maniobró el jeep alrededor de otra colina y dentro de un valle estrecho y polvoriento. Uno de los helicópteros apareció sobre ellos y comenzó a disparar. Calvin raspó el jeep contra una pared rocosa y Olivia subió del asiento trasero con un rifle con visor. Ella lo sujetó contra el armazón metálico del vehículo y puso su ojo en la mira.

"Detente", le gritó a Calvin, quien puso el freno hasta que se detuvieron por completo. El helicóptero se giró para atacarlos de nuevo, pero se tambaleó con fuerza a la izquierda mientras Olivia lobotomizaba rápidamente la cabeza del piloto con una bala. Adam la miró, perplejo.

"¿No que eras artista?", preguntó.

Olivia se encogió de hombros y recargó. "Lo era. Pero he estado haciendo esto durante más tiempo."

Calvin volvió a avanzar hacia el borde del valle y cortó camino en un pequeño pasaje entre dos acantilados escarpados. Otro helicóptero apareció mientras coronaban a uno de ellos, y Olivia disparó. La bala no le dio al piloto pero golpeó un rotor, causando que la nave se hundiera violentamente y perdiera de vista. Calvin hizo otro giro, y luego otro más sobre una cresta, para más tarde salir de debajo de la montaña. Delante de ellos había un camino que se adentraba en la escarpada tierra más allá de los campos. Pasó a través de la pradera y luego, no lejos de donde estaban ahora, directamente a tierras baldías. Calvin quitó el pie del acelerador y se detuvieron.

"Oh, mierda", maldijo Olivia.

Entre ellos y los terrenos baldíos habían cientos de vehículos militares, cada uno de ellos mirando a su jeep sentado en la colina. Por encima de ellos, los helicópteros volaban en círculos, y Calvin podía ver sus sombras sobre las nubes merodeando como buitres a su comida. En algún lugar de la masa de tanques y vehículos de asalto sonó una bocina, y la puerta de un vehículo de transporte de personal se abrió. Un hombre salió y cerró la puerta tras él.

Era alto, con hombros anchos y una barba y bigote robustos bajo un sombrero de ala ancha. Llevaba una chaqueta marrón sobre una camisa roja y pantalones vaqueros, y en sus pies tenía botas altas, brillantes y engrasadas. Adelantó la línea de cañones y les hizo señas, diciéndoles que bajaran la colina.

"¿Es él?" Preguntó Adam, sus ojos saliendo por detrás del asiento trasero.

Calvin asintió. "Seguro que lo es".

Olivia miró al hombre. "¿Cuál es nuestro jugada aquí?"

Calvin tamborileó sus dedos en el volante. "Podríamos tratar de embestirlo. Podríamos chocarle antes de que pueda volver a entrar a su vehículo, pero no creo que lleguemos tan lejos después de eso". Sus ojos miraron la larga línea de vehículos de metal que apuntaban hacia ellos. "Podríamos volver por donde vinimos, pero no sé si llegaríamos muy lejos tampoco".

"No tenemos muchas buenas opciones, jefe", dijo Olivia, sonriendo.

Adam se inclinó alrededor del asiento. "Creo que si nos iban a matar, ya podrían haberlo hecho fácilmente", dijo. "¿Quizá podríamos conducir lejos de ellos y luego improvisar?

Calvin se volvió para mirarlo. Por un momento su mirada de acero amenazó con hacer un agujero en la frente de Adam, pero luego se rió.

"Mirando la cara de una muerte segura, y tu idea es improvisar." Agitó la cabeza. "Increíble. Me encanta. La mejor opción que hemos tenido nunca".

Volvió a hacer funcionar el motor y bajó por la pequeña colina en la que se encontraban, hasta aparcar a pocos metros del hombre del sombrero de vaquero. Calvin salió. Antes de darse la vuelta, se inclinó hacia los otros dos.

"Si las cosas se ponen feas," dijo, "uno de ustedes salte al volante y el otro que le dispare. No estoy diciendo que lo vayan a lograr si o si, pero nunca se sabe".

Con eso dicho, se volvió hacia el hombre del sombrero de vaquero y se detuvo justo delante del jeep.

"Buenos días", dijo Calvin.

"Buenos días", dijo el hombre, sonriendo. "Tú debes ser Calvin, el tipo del que todos hablan tanto".

Calvin se encogió de hombros. "Podría ser. ¿Quién pregunta?"

El hombre se rió. "Vaya que eres listo, ¿no? Me caes bien. Me llamo King, Rufus King. Sin duda sabes de mis hazañas como miembro de algunas asociaciones clandestinas secretas, pero déjame asegurarte que mi lealtad al país es lo primero. Así que créeme cuando te digo que, le guste o no al jefe, vengo hoy como ciudadano americano, no como un hombre de negro ni nada".

Calvin levantó una ceja. "Admito que no es lo que esperaba."

El Americano se encogió de hombros. "Mira hijo, un hombre tiene que velar por sus intereses, y no hay nada que me interese más que la seguridad de los Estados Unidos de América, punto. Me metí en este juego porque quería ser capaz de anticiparme mejor a las amenazas de lo extraño e inusual, y por Dios que lo he hecho bien. Durante ese tiempo he podido supervisar proyectos que han fortalecido la seguridad de nuestra gran nación a través de la nueva tecnología u otras ventajas que nos ofrece lo paranatural".

Metió la mano en el bolsillo de su pecho y sacó un paquete de cigarrillos, deslizó uno desde adentro y lo atrapó entre los dientes. Lo encendió con un encendedor y lo guardó con mucho cuidado.

"Sí", dijo, "nos hemos beneficiado enormemente de nuestro pacto de cooperación con La Fundación. Diablos, ni siquiera estaría aquí hoy si no fuera por esos beneficios. Tenemos algo bueno, y espero mantener esa cosa buena por mucho tiempo".

Su expresión se oscureció. "Pero luego tuviste que venir y quitarnos nuestra carta de 'Salga de la Cárcel, Gratis' cuando empujaste al pobre Félix por ese hueco. Bueno, no moriré de vejez o de enfermedad en un futuro cercano - La Fundación se ocupó de eso hace mucho tiempo. Pero ahora soy susceptible a todo tipo de daños y, por extensión, también lo es Estados Unidos. Eso, me temo, no puedo permitirlo".

Señaló hacia el jeep. "Sin embargo, hay algo ahí atrás en lo que creo que podemos llegar a algún tipo de acuerdo. No soy un monstruo, Calvin, sólo un chico de la vieja escuela de Carolina del Sur en buena posición y con gente poderosa como amigos. No necesito ver ningún derramamiento de sangre sin razón, así que te haré una oferta. Podría ser la mejor oferta que vas a recibir en tu vida, de hecho".

Calvin entrecerró los ojos. "Te escucho".

El Americano volvió a sonreír. "¿Qué tal si dejo que tú y tus dos buddies vuelvan al bosque y a cambio me entregas esa lanza que tienes en tus manos?"

"¿La lanza?" Calvin hizo una doble toma. "¿Por qué quieres la lanza?"

El Americano tiró de la punta de su cigarrillo, esparciendo cenizas por el suelo. "Es curiosa, esa lanza. No puedo imaginarme qué hiciste para poner tus manos sobre ella, teniendo en cuenta que las teníamos bajo un cerrojo más apretado que el de una bruja. Probablemente ni siquiera sabes lo que es, ¿verdad?"

"Sé cómo se llama", dijo Calvin.

"Claro, pero no sabes lo que es". El Americano se rió. "Cuando encontramos esa cosa, estaba encerrada en las polvorientas garras de un antiguo rey. Definitivamente maldito; pasamos vidas tratando de sacarla de las garras de ese bastardo - bueno, te ahorraré los detalles. Créeme cuando te digo que me costó un poco. Esa lanza es la que usaron para perforar el costado del mismo Jesucristo, la única en el mundo que podría haberlo logrado. Cómo terminó en manos de ese romano, nunca lo sabré, pero funcionó entonces y, aparentemente, ahora también puede funcionar".

"Mira," continuó, "esa lanza es vieja, Calvin. Tiene una especie de magia que ya no se ve. Las cosas que es capaz de hacer superan a cualquier ejército o bomba que se me pueda ocurrir inventar. Imagina que si Jehová o Cthulhu o el monstruo de los espaguetis voladores desciende de los cielos y deciden cagarse encima de los Estados Unidos, tendríamos cualquier tipo de arma que pueda disuadir sus avances". Agitó la cabeza. "No, no las tenemos. Pero esa lanza podría servirnos. Esa lanza puede matar a los dioses, Calvin. No sé si hay un palo más mortal en el mundo entero que ese, tal vez en todo el maldito universo no haya nada similar, y está sentada en el asiento trasero de tu auto ahora mismo".

Puso sus brazos abiertos. "Así que ese es el trato. Give me the spear, haré que América vuelva a ser segura, y podrán volver a su vida de matar Supervisores, derrocar gobiernos, lo que quieran".

Calvin consideró esto. "Entiendes que tú también eres parte de ellos, ¿verdad? No es una coincidencia que seas el siguiente".

El Americano se rió. "¿Lo soy? Siempre olvido qué número soy, sólo sé que debo ir a votar de vez en cuando". Tomó otra pitada del cigarrillo. "Me lo pregunté cuando encontramos el cadáver crujiente de Verde en esa ciudad. Entre tú y yo, Calvin, ella tampoco me importaba mucho. Demasiado poder para su pequeño cerebro, si sabes a lo que me refiero. Estoy seguro de que muchos de nosotros parecemos locos, pero esa vieja cotorra era otra cosa".

Se subió los pantalones un poco por el cinturón. "Dicho esto, ciertamente no te detendré si quieres intentar matarme, pero eso será después de que hayamos concluido las negociaciones aquí y hayas entregado la lanza".

Calvin agitó la cabeza. "No puedo hacer eso".

El Americano volvió a sonreír, pero esta vez había algo siniestro en ello. La sinceridad de su expresión se había agotado.

"Sí, me preocupaba que dijeras eso", dijo, ajustándose el cinturón. "¿Sabes? Podría matarte aquí mismo, ahora mismo, sin ningún esfuerzo. Podría haberlo hecho anoche cuando ustedes tres estaban encorvados en una cueva en medio del bosque. Habría sido fácil, Calvin, y en realidad, esta decisión también debería haber sido fácil. Pero nos lo has puesto difícil, y ahora tenemos que tomar una decisión".

Él suspiró. "No sé qué crees que estás tratando de lograr, y francamente me importan dos hectáreas de verga la guerra ideológica que crees que estás librando. Todo lo que me importa es conseguir esa lanza, y por muy fácil que sea quitarla de tus manos sin vida, no sería una actitud muy deportiva de mi parte. Además," hizo sonar sus nudillos, "ha pasado un tiempo y tengo algo de músculo que flexionar."

Señaló hacia el cielo detrás de Calvin, quien se giró para ver un helicóptero Chinook descendiendo a través de las nubes con una enorme caja de acero atada a su parte inferior. "En esa caja," dijo el Americano, "hay algo desagradable. Tan desagradable, de hecho, que llevamos años intentando matarlo, pero no hemos tenido suerte". Apretó un dedo contra su cabeza, haciéndolo sonar. "Voy a hacer es esto: Te dejaré ir. Dejaré que vuelvas a subirte en ese jeep, te daré un poco de agua, y te dejaré conducir hacia las colinas. Luego, después de unas horas, voy a apuntar esa caja en tu dirección y abrirla. Si lo que hay en la caja no te atrapa primero, entonces haré que los chicos afinen su puntería sobre lo que quede de ustedes y recojan la lanza cuando regresen. Un ejercicio de entrenamiento".

Movió la colilla hacia Calvin. "Eso es lo que haremos. Me gusta esa idea. Parece más justa".

Calvin lo miró con ira. "¿Y si te apunto con un arma ahora mismo y te mato aquí?"

El Americano se rió. "Me pregunté lo mismo. La diferencia entre si intentas matarme y si yo intento matarte es que yo definitivamente podré matarte. Si me apuntas con un arma aquí, el 7º de Infantería te convertirá a ti y a tus amigos en polvo. O, alternativamente, marchan hacia las rocas y la tierra y mueren allí, sólo un poco más tarde. De cualquier manera, tu pequeño viaje está llegando a su fin. Todo lo que queda por decidir ahora es cómo quieres que termine".

Calvin se quedó allí un momento más, y luego se volvió hacia el jeep. Subió al asiento del conductor y encendió el motor, y poco a poco empezaron a conducir hacia la línea de tanques y cañones. Mientras lo hacían, todos los vehículos se apartaron del camino revelando el camino hacia las tierras baldías, y les permitieron pasar.

Mientras se acercaban a El Americano, el hombre puso una mano en la puerta de Calvin. Se inclinó y sonrió a Olivia y Adam, y tiró una cantimplora medio llena en el asiento trasero.

"Su viaje será seguro ahora". Golpeó la puerta. "Nos volveremos a ver las caras muy pronto. See ya".

Calvin puso el pie en el acelerador, y el jeep salió a toda velocidad por el largo camino hacia las colinas.

— - —

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Una vez que la larga fila de la división del Americano había desaparecido en la distancia, los tres comenzaron a respirar más tranquilamente. Calvin se limpió la frente con el dorso de la mano.

"Buena idea, chico", le dijo a Adam. "Improvisar fue una buena elección".

Adam, sin embargo, no estaba contento. "Sí, supongo". Se detuvo. "¿Por qué no le diste la lanza, Cal?"

Calvin lo miró por el retrovisor. "Es importante que nos aferremos a ella. Renunciar a su propiedad no es una opción".

La frente de Adam se arrugó, pero su siguiente pregunta no salió de su boca, sino de la de Olivia. "¿Dónde la encontraste?", preguntó.

Calvin se quedó callado por un momento. "Cuando era más joven, mi madre y yo escapamos de mi padre, que era un alcohólico y nos pegaba cuando no bebía. Cuando salimos de casa nos fuimos al campo donde vivía mi tía. Solíamos dar paseos por los campos y los bosques, sólos ella y yo, y esos fueron algunos de los momentos más felices de toda mi vida".

"Entonces, un día", continuó, "estábamos caminando junto a un lago y ella dijo que reconoció a alguien en él. Cuando me volví para mirar, vi cuerpos, tal vez cientos de ellos, y ella caminó hacia el lago y luego se metió en él y desapareció. Entré tras ella y pude oír los cuerpos que me hablaban, y vi a mi madre y ella me sonrió y se hundió en las aguas y nunca más la volví a ver. Luché a través de esos cadáveres durante horas y nadie me creyó cuando les dije que la habían llevado al lago".

Suspiró. "Volví allí hace poco. No había vuelto desde que mi tía me envió al internado, pero volví. Los cuerpos habían desaparecido, y los caminos para llegar allí están cubiertos de vegetación, pero el lago seguía allí. Mientras estaba en el lugar - orientándome, supongo - alguien se me acercó. Yo no…", titubeó, "Apenas puedo recordar como eran, incluso inmediatamente después de que se fueron. No sé cómo describirlos, aparte de que parecían… ¿cansados? ¿Vacíos? Como la voz de una persona superpuesta a un fantasma".

"¿Qué querían?" preguntó Adam.

"Me dijeron dos cosas. Me dijeron mi nombre, y me dijeron que era un agente de la Insurgencia. Asumí que eran de La Fundación o de la COG o algo así, así que les disparé". Se rió. "Ahora parece estúpido, pero no tenía ni idea de quiénes eran, pero aún así, no lo sé, y surgieron como si fueran espeluznantes y, bueno. De cualquier manera, las balas pasaron directamente a través de ellos, como si no estuvieran allí. Me dijeron que me relajara, y que no estaban allí para hacerme daño, sino que tenían algo que necesitaban darme".

"Los seguí por el bosque hasta que llegamos a un punto bajo un acantilado. Había zarzas entre nosotros y la pared del acantilado, pero a medida que las atravesábamos se derretían. Una vez que se fueron, la vi - una puerta de metal en la roca, con flechas de La Fundación en ella. Esta persona, quienquiera que fuera, abrió la puerta y me llevó adentro. Habían unos archivadores viejos llenos de papeles y una tonelada de polvo; apuesto a que nadie había estado allí en décadas. Esta persona señaló hacia una puerta al final de este pequeño y estrecho cuarto y me dijo que había una herramienta más allá de esa puerta que podía usar para destruir a La Fundación. Me dijeron que si elegía entrar allí y tomarla, tendría que tomar una decisión horrible, y que si podía hacerlo, podía tenerla".

Olivia frunció el ceño. "¿Cuál fue la elección?"

Calvin respiró hondo. "Cuando entré por la puerta, de repente estaba junto al lago, sólo que era un niño otra vez y estaba caminando con mi madre. No creo que haya sido un sueño. Extendí la mano y la agarré, y era real. Entonces", se detuvo, "volvimos a pasar junto al lago, y la vi bajar hacia el agua, y habían tantos cuerpos. Empecé a correr detrás de ella, pero esta vez fue diferente, porque sabía lo que estaba haciendo antes de que lo hiciera, y yo estaba a sólo un brazo de distancia. Pude haberla agarrado, o derribado, y evitar que entrara. Cuando era más joven me había congelado hasta que ya era demasiado tarde, pero esta vez podía hacer algo. Podía salvarla".

Golpeó un dedo contra el volante. "Pero cuando me acerqué a ella, algo me detuvo. Cuando miré hacia atrás, hacia la línea de l árboles, vi a esta persona que me había guiado hasta la puerta, de pie al borde del bosque. Estaban ahí parados, y me di cuenta entonces, creo, de que siempre habían estado ahí parados. Me miraban y en sus manos tenían un cilindro de metal". Asintió hacia Adam, quien giró el cilindro en sus manos. "De repente supe que si no iba ahora, no volvería a tener la oportunidad".

Tragó con fuerza. "Así que me volví y me acerqué a la persona que estaba en los árboles y le quité el contenedor. Cuando me volví hacia el lago, ella ya se había ido". Se limpió algo en el ojo con la palma de la mano. "Cuando volví en mí, estaba de pie junto al lago de nuevo, de adulto, pero tenía el bote. Siempre había tenido el bote, desde el día en que era niño en el lago".

Todos se sentaron en silencio durante varios largos segundos, antes de que Calvin continuara. "Esta persona, quienesquiera que fueran, subieron a mi lado en el lago y me dijeron mi nombre y que yo era un agente de la Insurgencia. Me preguntaron si los recordaba y les dije que sí. Me dieron otra cosa, los dos frascos de agua. Cuando les pregunté quiénes eran no me lo dijeron, pero algo en la forma en que me miraban era simplemente…. perpetuamente triste. Tomé los viales y luego me dijeron que lo sentían. Parpadeé, y se habían ido".

"Dios", dijo Adam, hundiéndose en su asiento. "Lo siento. Sólo pensé que era una lanza muy buena".

Calvin resopló. "Es una lanza muy buena. Viste lo que les hizo a esos tipos en las escaleras de la ciudad". Agitó la cabeza. "No me extraña que el Tío Sam quiera ponerle las manos encima". Se frotó la barbilla. "Una vez que me di cuenta de lo que era capaz de hacer, se la di a La Biblioteca para que la guardaran. El mejor lugar para poner algo que no quieres que vuelvan a encontrar".

Olivia estaba pensando. "Espera," dijo ella, "si esta persona te dio la lanza cuando eras un niño, y los frascos más recientemente, entonces ¿de dónde sacaste el diario?

"Oh, no, no estaba bromeando cuando dije que lo había robado," dijo Calvin, con toda naturalidad. "Uno de nuestros contactos más amistosos de la Coalición me dio la pista de que Skitter Marshall había decidido mantenerlo en su persona mientras intentaba descifrarlo. También sabía que iba a estar en Berlín dos días antes de la Gala Von Marr de la primavera pasada, así que me lo encontré en la acera mientras se bajaba de su auto y se lo robé".

"¿Lo robaste?" exclamó Olivia. "Osea, cómo, ¿golpearlo y llevártelo? Dios, Cal, ¿no que Skitter Marshall tiene como 90 años?"

"Oh, sí, hice mierda al pobre", dijo Calvin, sonriendo. "Pero no te sientas tan mal. Creo que en algún momento de su pasado también ha tenido sus buenas sorbidas de la Fuente de la Juventud, así que todavía estaba en buena forma. Una vez que estaba en el suelo, se lo quité del bolsillo de su abrigo".

"¿No tenía guardaespaldas o algo así?" preguntó Olivia.

"Espera", dijo Adam, sus ojos abriéndose de par en par. "¿Es eso lo que me estabas haciendo hacer?"

Calvin se echó a reír. "Oh sí, fue perfecto. Hice que Adam se metiera con su GPS, estaban a una calle de más y no tenían ni idea de lo que estaba pasando. La única persona que Marshall tenía cerca era su chofer, y también le pegué a ese tipo".

Adam puso los ojos en blanco. "¿Me hiciste entrar en Google Maps para poder pegarle a un viejo?"

"Ciertamente," dijo Calvin, asintiendo furiosamente. "Golpear al viejo, bien fuerte".

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Unas horas más tarde, las nubes se despejaron. Adam se asomó para mirar al cielo y sonrió.

"Finalmente", dijo con alivio. "Cielos despejados".

Calvin lo miró de nuevo. "¿Disfrutando del tiempo?"

Adam estaba sacando rápidamente su portátil y colocando una antena en el lateral del jeep. "Tuve una idea antes, pero quería comprobar algo primero." Miró a la pantalla mientras la información bailaba a través de ella, y su cara se iluminó. "Oye, Delta dijo que el Americano es un hijo de puta arrogante, ¿no?"

Calvin entrecerró los ojos. "La boquita, joven. Pero sí, ese es definitivamente la razón de todo su numerito, creo. ¿Por qué?"

Las manos de Adam bailaban sobre el teclado. "¿Crees que violaría la soberanía China?"

Era el turno de Calvin para que pareciera sorprendido. "Puede que sí. ¿Qué tienes en mente?"

"Claro, claro, claro, y dijiste que Delta dijo que nuestra mejor apuesta era intentar que hiciera algo estúpido, ¿verdad?"

Calvin puso los ojos en blanco. "Ve al grano".

"Bien", dijo Adam, asintiendo lentamente. "Ok, ok. Sí. Ok. Así que también tengo una historia trágica de mi juventud que está a punto de ser útil".

Calvin y Olivia resoplaron al unísono. "Adelante", dijo Calvin. "Guíame."

"En realidad estamos muy cerca de la ciudad en la que crecí", dijo Adam. "Mis padres emigraron aquí cuando yo era un bebé, y terminamos en uno de estos pequeños pueblos de montaña".

"¿Por qué tenemos que ir allí?" preguntó Olivia.

"Confía en mí", dijo Adam. "No estoy diciendo que sea un plan perfecto, pero si el Americano es tan arrogante y estúpido como para intentar llevar a su ejército a una montaña, es un buen plan."

Señaló a Calvin en dirección a un camino que conducía al este. El sol se ponía bajo en el cielo detrás de ellos, y en poco tiempo el sonido de los lejanos rotores de los helicópteros atravesó las montañas. Poco después, el sonido de pisadas y diesel lo acompañaban, y luego algo más. Era un sonido bajo, de dolor, algo así como un animal sufriendo. Estos sonidos continuaron persiguiéndolos, pero no llegaron hasta que se salieron de la carretera y entraron en una pequeña, tranquila y aparentemente abandonada aldea. Calvin se estacionó y los tres se bajaron del jeep, caminando con cuidado hacia el centro de la ciudad.

¿"Privet"? Adam gritó. "¿Hola? ¿Hay alguien aquí?"

El primer destello del sol poniente de una pala de helicóptero se asomó por la montaña y se metieron en una casa. Estaba vacía.

Olivia miró alrededor de la habitación mientras Calvin se acercaba a la ventana. "¿Qué pasó aquí? Todo sigue en su sitio, parece que quienquiera que viviera aquí antes no se llevó sus cosas cuando se fue".

Adam puso una pequeña mueca de dolor. "No lo hicimos".

De repente oyeron un fuerte estruendo desde el otro lado de la plaza del pequeño pueblo. Algo se movió más allá de la ventana, haciendo que Calvin y Olivia desenfundaran armas. Adam levantó una mano.

"Ustedes dos van a necesitar relajarse," dijo, "al menos por un minuto. No le disparen a nada todavía".

Salieron a hurtadillas por la parte trasera de la casa y siguieron la cresta detrás de las casas hasta el otro extremo de la carretera, justo enfrente de donde habían oído el sonido. Se apresuraron a cruzar la calle para llegar a la casa. La delgada puerta principal estaba abierta. Adam se inclinó hacia adentro y sacó una linterna de su bolso. La apuntó hacia adentro y la encendió.

Una figura estaba de pie en el rincón más alejado de la habitación - un hombre bajo y redondo que llevaba un chal grueso y sucio nada más de ropa. Su piel estaba pálida y, en algunos lugares, inusualmente roja. Se balanceaba lentamente, y Calvin notó algo extraño en la forma de su cuerpo, pero no podía decirlo.

Adam dio un paso adentro, sosteniendo una mano frente a él. "¿Padre Bramimond?", preguntó en ruso. "¿Eres tú?"

El hombre se volvió un poco y miró a Adam. El lado derecho de su cara se hinchó significativamente, como si algo estuviera empujando hacia arriba contra la piel desde abajo. Cuando vio a Adam, el hombre sonrió.

"Ah, pajarito", respondió el hombre. Su habla era espesa y cada palabra iba acompañada de un chorro de saliva. "Bienvenido a casa".

Adam miró al hombre de arriba a abajo. Desde su posición fuera de Calvin y Olivia podían ver la cara de Adam, y había una especie de tristeza resignada. Consiguió una sonrisa débil.

"Padre", dijo Adam, "¿dónde están todos? ¿Se han ido?"

El hombre se tambaleó ligeramente hacia Adam. "No, no, pajarito. Ellos están aquí. Están por todas partes. La enfermedad vino por ellos, como vino por mí". Pasó una gruesa mano por su abultada y expuesta barriga. "Llegará para todos nosotros, con el tiempo. Mi ascensión casi ha llegado".

Desde fuera de la casa escucharon el mismo rugido animal que antes, un sonido espeluznante que les puso los pelos de punta. Adam se alejó del sonido y se volvió hacia el anciano, que ahora estaba arrastrando una pierna carnosa por el suelo hacia él. Le dijo algo en ruso a Bramimond, quien respondió con dificultad. Adam se volvió hacia los otros.

"Algo que ambos necesitan saber", dijo, sacando su arma de la funda. "Cuando era más joven, la gente de aquí empezó a enfermarse. Nadie podía explicarlo y ninguna cura parecía ayudar. A medida que se ponían más enfermos… cambiaban".

"¿Como ese tipo de ahí atrás?" Calvin dijo.

Adam se encogió. "El padre Bramimond fue uno de los últimos rezagados. La gente que se enfermó fue enviada a las montañas de los alrededores para que no enfermaran a nadie más, pero otros siempre se enfermaban de todos modos. La Fundación apareció eventualmente y nos puso a los que quedamos a trabajar limpiando las montañas, pero…" se calló, sus ojos se abrieron de par en par. Calvin y Olivia se volvieron para mirar detrás de ellos.

Subiendo por el camino a la montaña había una línea de tanques, lentamente arrastrándose a través de la roca y la grava. Hombres en vehículos de transporte de personal y a pie seguían detrás, una columna larga y sinuosa que se extendía hasta donde podían ver, y al principio de la fila estaba el Americano de pie en su humvee, sonriendo y sosteniendo un látigo largo y negro. Lo traía por sobre su cabeza y, con un estruendo ensordecedor, la tiró hacia abajo por el cuerpo de la criatura que tenía delante.

Era enorme, vagamente reptil, con demasiados ojos y piel verde moteada. Tenía largas y gruesas hebras de pelo graso que se arrastraban por el suelo a cada paso. Su boca era larga como un cocodrilo, pero sus dientes parecían los de una serpiente. Cada vez que el Americano bajaba el látigo por la espalda de la criatura, se quejaba en una horrible y asquerosa agonía. Cuando se acercaron a la ciudad, el Supervisor sacó un megáfono del interior de su vehículo y lo encendió.

"Eres un hijo de perra muy tonto, Calvin", gritó, su voz amplificada resonando en las montañas que los rodeaban. "Pensé que serías inteligente y te quedarías en el camino donde podrías seguir hasta que te quedaras sin gasolina, pero aquí estás atrapado en las montañas. No tienes a donde ir, muchacho."

Volvió a usar su látigo y el monstruo aulló. "Este es mi problema, folks. No parece que pueda hacer nada con este grandullón. No estoy diciendo que ustedes si, pero de la manera en que yo veo las cosas, estoy entrando a la reunión con dos problemas y saliendo con uno. Dejaré que tú decidas lo que vas a hacer".

Saltó del humvee y abofeteó a la criatura en un costado, haciendo que gruñera amenazantemente. Señaló hacia el grupo con el látigo, y le dijo algo a la bestia. Luego, con una vicisitud casi obscena, hizo caer el látigo sobre la criatura varias veces en rápida sucesión. Aulló de rabia y corrió por el pequeño camino de tierra hacia donde estaban Adam, Calvin y Olivia parados. Se volvieron a correr, pero algo que se arrastraba por la calle les llamó la atención y les hizo dudar.

El padre Bramimond estaba de pie entre la monstruosidad reptil y ellos, inmóvil. La criatura siguió atacando, pero luego dudó y se detuvo justo antes de llegar al viejo. Se inclinó para mirarle, sus ojos apretados. Desde lo profundo de sus entrañas escucharon palabras - una voz, profunda y nudosa como las raíces de un viejo árbol. No verdaderamente de este mundo, pero desgraciadamente colocado dentro de él.

"¿Qué…. qué es eso?" La criatura dio otro paso adelante. "Esta… suciedad."

El padre Bramimond tropezó un poco, y luego se levantó. Desde donde estaban parados podían ver algo moviéndose, justo debajo de su piel. Había empezado a filtrarse en algunos lugares y ahora la sangre fluía de sus oídos. Extendió sus brazos de par en par y sonrió.

"He ascendido", dijo, su voz descuidada por el estupor orgásmico.

"¡Hey!" El Americano gritó desde su humvee. "¿Qué carajo es lo que te de tiene gran pedazo de mierda sangrante de rep…?"

Antes de que pudiera terminar su frase, la piel del Padre Bramimond se partió desde la parte superior de su cabeza hasta la ingle. Sus ojos se abultaron y estallaron. Su sonriente cara se rompió y se cayó a cada lado, y su torso se expandió rápidamente. La criatura reptil retrocedió, sus ojos muy abiertos por la confusión. Lo que había sido el Padre Bramimond se derrumbó y se retorció allí, como un insecto que se liberó de su capullo. Después de un momento dejó de moverse, y el pueblo se quedó en silencio.

Luego vino otro sonido, más horrible incluso que los quejido de la criatura reptil. Salió de la pila de carne y hueso que había en el suelo, y luego resonó en las montañas. Era medio animal moribundo, medio grito de terror humano regurgitado. El sonido que sale de la pila se unió repentinamente a muchos otros sonidos similares provenientes de las rocas y de los lugares altos a su alrededor.

La pila de carne comenzó a retorcerse de nuevo, y de ella surgió una abominación. Estaba lleno de sangre y fluido, todo rosa, rojo y amarillo. Su cara, si se le puede llamar así, era larga y no tenía rasgos notables. Tenía muchos apéndices, y más que venían de su espalda y colgaban a sus lados. La piel suelta del Padre Bramimond yacía en el suelo, pero su carne que odia gritaba su grito de nacimiento.

El suelo bajo ellos comenzó a temblar. Hubo un sonido distinto de roca agrietada cuando la cara de un acantilado cercano pareció doblarse, y luego derrumbarse. La piedra que caía levantó una nube de polvo, pero cuando el polvo se asentó no había nada detrás de ella más que oscuridad. De esa oscuridad salieron más gritos, y luego más desde arriba. Otra criatura de piel apareció en una cornisa cercana, luego otra. Luego cientos. Luego miles, cada uno de ellos gritando y retorciéndose y bailando una danza infernal a la luz del sol poniente.

Entonces vino el sonido de un disparo, y una de las criaturas de la carne tropezó y cayó por la ladera de la montaña. Todo el conjunto se detuvo y observó cómo se estrellaba contra la piedra y se detuvo entre dos pequeñas chozas situadas contra el acantilado. Yacía allí inmóvil, antes de retorcerse de nuevo y volver a levantarse. Aulló un grito espantoso, y luego empezó a acercarse a los soldados, más rápido de lo que parecía posible. Más disparos, y luego los aullidos alcanzaron un tono de fiebre y la masa de carne y sangre se estrelló en la ladera de la montaña hacia el 7º de Infantería.

A la cabeza de la línea estaba el lagarto, que ahora se volvía con malicia ante la forma retorcida de lo que había sido el Padre Bramimond. Mordió con sus largos dientes, pero la criatura se movió demasiado rápido y se deslizó alrededor del lagarto. Su largo y carnoso apéndice se pegó al costado del inmenso reptil, que rugió y arañó en su espalda mientras la bestia de la carne comenzaba a envolverlo. El suelo bajo ellos tembló de nuevo, y de repente el suelo se estaba cayendo. Debajo de las grietas podían ver el pelo, carne y ojos, todos mirando hacia el cielo y llenos de sangre y odio. Gruesos zarcillos de carne surgieron de la tierra mientras el olor acre de pólvora y humo llenaba el aire, a la vez que más y más de los caminantes de piel volaban por la ladera de la montaña y salían de las cuevas.

Calvin había agarrado a Adam y a Olivia de los brazos y los tres estaban corriendo hacia otro humvee, abandonado por sus anteriores ocupantes, que ahora estaban siendo arrastrados a la tierra aullante por una masa de manos y dientes. A medida que se acercaban, una de las cosas de carne venía corriendo hacia ellos. Calvin lanzó una fuerte patada a la criatura, pero su pie se clavó en la pútrida masa de carne y comenzó a hundirse en la piel de la cosa. En su cara, algo así como una boca se abrió y comenzó a descender hacia Calvin antes de ser sacado del resto de su cuerpo por una lluvia de balas del rifle de Olivia. Ella y Adam agarraron a Calvin por los brazos y lo subieron al humvee.

Detrás de ellos, los soldados se retiraron por completo. Las montañas se habían abierto y ahora enormes y horribles pesadillas de carne se arrastraban hacia la columna de la infantería, aplastando vehículos y hombres por igual. Un helicóptero fue destruido cuando un camión fue lanzado al cielo y se estrelló contra la tierra, lo que hizo que el camino descendiera en llamas por la montaña. Las criaturas de la piel se ampollaban y burbujeaban y gritaban a las llamas, pero eso no detuvo la avalancha de ellas que salían de la tierra.

Calvin puso en movimiento el humvee y rápidamente evitaron un vehículo de transporte de personal en llamas que se estrelló contra una casa cercana. Pasaron por delante de una iglesia y luego otra fila de casas, y salieron al otro lado de la plaza principal. A lo lejos podían ver fuego, carne y soldados en pánico empaquetados en un horrible aplastamiento de hombres y carne. Cerca de ellos, sin embargo, en medio de la plaza del pueblo, había otra escena completamente diferente.

La bestia de carne que una vez había sido el Padre Bramimond había crecido dramáticamente en tamaño, y ahora estaba lidiando con el reptil mientras los dos se desgarraban el uno al otro. De pie sobre la espalda del lagarto, una mano envuelta alrededor de una gruesa cadena conectada a una espiga clavada en la espina dorsal del lagarto y otra envuelta alrededor del látigo negro era El Americano. Le habían quitado el sombrero y su camisa estaba rasgada y empapada de sangre, pero la ferocidad de sus ojos era como la de un sabueso, lleno de sed de sangre y furia. Golpeó el látigo contra la espalda del reptil, espoleándolo hacia adelante mientras se reía como un loco.

"¡Vete a la mierda, duende carnoso asqueroso!" gritó, tirando de la cadena a diestra y siniestra. Retrocedió el látigo detrás de su cabeza y golpeando a la criatura de carne que había sido el Padre Bramimond, que retrocedió por el golpe. El reptil hundió sus dientes en el exterior carnoso de la criatura mientras todos aullaban y gritaban. Debajo del reptil, los pequeños horrores de carne empezaban a reunirse como un mar de sangre, balanceándose rítmicamente en un frenesí hipnótico.

Cuando el reptil logró empujar a la bestia de carne al suelo, pudieron ver a El Americano de nuevo, de pie sobre la espalda del lagarto y mirándolos fijamente. Sus ojos estaban rojos por la lujuria y el odio.

"¡Ustedes!" rugió, apuntando con el látigo al grupo. "¡Ustedes putas no se me van a ir a ningún lado hasta que acabe de-"

Fue interrumpido por un disparo del rifle de Olivia. El Supervisor levantó su látigo con furia y atrapó la bala en el aire, rompiéndola con un sonoro pop. Ella disparó de nuevo y él la atrapó de nuevo. Disparó por tercera vez fuera de ritmo, y la punta del látigo no alcanzó la bala. El Americano tropezó y se agarró a la cadena, con la mano de su látigo apoyada en el pecho. Cuando la sacó, estaba cubierto de sangre.

El Americano los miró de nuevo. Su cara estaba cubierta de asombro e incredulidad, y dejó caer el látigo y empezó a frotar ociosamente la mancha de su corazón de donde ahora salía la sangre en cascada. Calvin pensó que podía ver al Supervisor empezar a decir algo, pero antes de que cualquier palabra saliera de sus labios soltó la cadena y se desplomó de la espalda del reptil, entre la multitud de criaturas de carne aullando. Descendieron sobre él como demonios, rompiendo y arrancándole pedazos de su cuerpo e incorporándolos a los suyos. Entonces la masa descendió sobre el reptil, que finalmente sucumbió al peso de la enorme criatura de carne y de todos los miles de pequeñas criaturas y fue arrastrado, pieza por pieza, a la tierra.

Se sentaron en la cresta que daba a la pequeña aldea hasta que el último trozo de carne fue arrancado de los huesos del lagarto y la marea de carne comenzó a retroceder de nuevo hacia las montañas. Una vez que el último de los monstruos de la carne desapareció, el esqueleto del reptil se derrumbó y se convirtió en polvo, del cual salió un pequeño largato, de los más pequeños que habían visto. Se sacudió, miró mal a Olivia, Calvin y Adam, y salió corriendo a las colinas.

"¡Vaya tiro!", dijo Adam, rompiendo el silencio.

"Sí", dijo Calvin, a nadie en particular. Todavía estaba mirando el lugar donde había caído el cuerpo del Americano. Todo lo que quedaba era una mancha roja y un sombrero de vaquero de cuero aplastado.

"Adam", dijo Olivia vacilantemente, "¿esas cosas eran…?"

"Lo eran", dijo. "Amigos, familia. Gente que conocía. Una vez que todos empezaron a enfermarse, no hubo mucho que los detuviera. No es una enfermedad, no realmente. El aire se ponía borroso a veces, como si estuviera lleno de polen. Esporas, tal vez. Las respirabas y luego te enfermabas y te ibas a las colinas. Mis hermanas se fueron por ahí, y mi padre. Eventualmente La Fundación apareció, nos puso trajes naranjas y nos puso lanzallamas en las manos, y nos envió a quemar la infestación".

Suspiró. "Nuestras vidas ya eran bastante duras. Cuando salimos de Rusia estábamos siendo perseguidos y cualquiera que no conociéramos podría haber sido un asesino oculto. Encontrar este lugar y un lugar donde esconderse fue una bendición, y luego sucedió esto". Se detuvo. "Creo que, en cuanto a mi, si alguien me dijera que hay una manera de evitar que este tipo de cosas ocurran, bueno… sí. Creo que estaría dispuesto a hacerlo".

Calvin asintió. "Es lo que Anthony hubiera querido."

Estuvieron de acuerdo. Calvin giró la rueda en el humvee, y juntos los tres se arrastraron por las montañas y se alejaron de la ruinas del 7º de Infantería.

— - —

Al llegar a la esquina de un camino estrecho a través de las montañas, podían ver una ciudad en el valle que había debajo de ellos. Pasando a través de esa ciudad había un camino, uno que sabían que los llevaría más lejos a China y hacia la civilización. Calvin estaba mirando la carretera, observando cuidadosamente hasta la más mínima sombra fuera de lugar en la noche estrellada. Olivia estaba limpiando su rifle con la punta de un pincel. Adam estaba mirando por la ventana pensativo.

"Así que llevamos siete, ¿no?", dijo el joven. "El muerto en la torre, el matemático, la persona de múltiples personalidades que secuestró a Liv, la loca de las serpientes, la que se suicidó, el otro que se suicidó, más o menos, y luego Verde y el gringo allá atrás." Contaba con sus dedos. "Espera, son ocho."

Calvin resopló. "¿No se supone que tú eres el matemático?"

Adam lo miró con ira. "Revivir momentos traumáticos de mi juventud me ha sacado de lugar hoy. De todos modos", continuó, "¿quién sigue?"

"Lo llaman 'Mirlo'", respondió Olivia, sin quitarle los ojos de encima a su trabajo. "Es un tipo extraño, el diario no dice nada sobre dónde encontrarlo, sólo dice que 'tiene una forma de aparecer'. No sé qué signifique eso".

De repente, Calvin pisó el freno, enviando a Olivia y a Adam al salpicadero y al suelo, respectivamente. Se apresuraron, cada uno sacando un arma mientras Calvin hacía lo mismo y salieron del camión.

De pie en el camino frente a ellos había un hombre pequeño y de aspecto extraño. Sus ojos eran ligeramente demasiado grandes para su cabeza y tenía una nariz ganchuda con el pelo bien separado. Llevaba un traje de tres piezas con corbatín. En el bolsillo de su chaqueta había un cuadrado plateado con una corona negra bordada en él.

Mientras Calvin se acercaba con cautela, el hombre sonrió calurosamente y extendió sus brazos.

"¡Buenas noches!", dijo. "He oído que pronto van a estar buscándome, ¿es esto correcto?"




- ATRÁS -


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